LƯU TINH HỒ ĐIỆP KIẾM

Nên dùng (←) hoặc (→) chuyển chương

Chương sau

Chương con truyện Lưu tinh hồ điệp kiếm - Chương 1 - Chương 5

Chương 1: Tổ chức sát thủ

Chỉ là một vệt lưu tinh, tuy ngắn ngủi nhưng trên bầu trời có vì sao nào chói lọi, huy hoàng bằng nó?

Khi xuất hiện lưu tinh thì cả những vì tinh tú được coi là vĩnh hằng bất biến cũng bị lu mờ.

Cuộc sống của loài hồ điệp tuy ngắn ngủi. Nhưng cuộc đời của mọi loài hoa, cho dù lộng lẫy nhất so với nó còn ngắn ngủi hơn.

Hơn nữa, nó vĩnh viễn chỉ sống dưới trời xuân ngát hương.

Nó đẹp đến sặc sỡ. Nó tự do. Nó chỉ chuyên có một việc ghẹo hoa hút mật.

Cuộc đời nó tuy ngắn ngủi nhưng huy hoàng.

* * * * *

Chỉ có kiếm mới có thể so sánh với sự vĩnh hằng.

Tính mạng và niềm vinh quang của kiếm khách là phụ thuộc vào thanh kiếm trong tay người đó.

Nhưng giá như kiếm cũng có tình thì biết đâu niềm vinh quang của nó cũng trở nên ngắn ngủi như vệt sao băng thôi?

* * * * *

Khi vệt lưu tinh vạch một đường sáng chói thì hắn đang nằm trên một khối thanh thạch.

Hắn vẫn còn cuồng loạn, say khướt.

Và hắn còn mắc thêm nhiều thói hư khác nữa...

Hắn là ai?

Hắn là một kẻ giết người chuyên nghiệp.

Nhưng chỉ cần có sao băng xuất hiện là hắn lập tức chú mục lên bầu trời, rất ít khi bỏ qua.

Hắn thường nằm trên phiến đá này. Chỉ cần lưu tinh toả sáng là hắn lập tức tập trung thần lực vào vệt sáng huy hoàng ấy, bởi vì hầu như đó là nguồn hoan lạc lớn lao nhất trong đời hắn.

Hắn không muốn vì bất cứ lý do nào mà bỏ lỡ mất cơ hội ngắm vì sao sa, chỉ vì cuộc đời hắn có rất ít nguồn hoan lạc nào khác.

Có khi hắn muốn chộp lấy vì sao đang rơi, đương nhiên đó là chuyện rất lâu rồi...

Nay những ảo tưởng đó không còn nữa.

Đối với hạng người đó, ảo tưởng không chỉ đáng cười mà còn đáng hổ nhục.

Đó cũng là chỗ gần nhất của nghìn vạn vệt lưu tinh trên đời!

Ngôi nhà lá nhỏ dưới chân núi vẫn sáng ánh đèn. Những trận gió thổi qua mang theo tiếng cười hoan lạc, tiếng chạm ly từ ngôi nhà tới tận phiến đá trên đỉnh núi mà hắn đang nằm.

Đó là nhà của hắn, rượu của hắn. Và có cả nữ nhân của hắn.

Nhưng hắn không muốn về nhà. Hắn thà nằm một mình cô đơn trên phiến đá.

Ánh sáng huy hoàng của vì sao sa tắt hẳn trên nền trời. Tiếng nước chảy róc rách ngay bên dưới phiến đá mà hắn đang nằm. Lúc này hắn không cuồng loạn nữa. Cần phải lạnh lùng, thậm chí bắt mình phải lạnh lùng.

Bởi vì trước khi giết người buộc phải lạnh lùng và tàn nhẫn.

Bây giờ là lúc hắn cần phải sát nhân.

Không phải do hắn thích giết người.

Mỗi khi mũi kiếm của hắn đâm thủng vào tim người khác là máu tươi phun lên, hắn hoàn toàn không khoái trá khi chứng kiến phút hấp hối của nạn nhân mình như một số đồng nghiệp của hắn mà chỉ thấy thống khổ.

Nhưng dù nỗi thống khổ có sâu sắc bao nhiêu, cường liệt bao nhiêu cũng phải cố chịu đựng.

Bởi vì hắn không thể không giết người.

Nếu không giết người thì hắn phải chết!

Nhiều khi người ta sống không phải để hưởng thụ niềm khoái lạc mà để gánh chịu đau khổ, bởi vì có lúc sống là một thứ trách nhiệm không thể trốn tránh.

Hắn bắt đầu nhớ lại lần đầu tiên mình giết người.

* * * * *

Lạc Dương là một thành lớn.

Ở Lạc Dương có đủ mọi hạng người. Có anh hùng hào kiệt, có tao nhân mặc khách, có đại gia hào phú, có cả hạng bần cùng...

Lại còn có hai vị Bang chủ của hai bang phái lớn và ba vị Chưởng môn nhân của ba đại môn phái.

Nhưng vô luận là ai, nếu đã ở trong thành Lạc Dương thì uy danh không sánh nổi với một vị là Kim Thương Lý, kể cả tài sản và thế lực.

Kim Thương Lý chính là nạn nhân đầu tiên trong sự nghiệp sát nhân của hắn.

Tài sản và thế lực của Kim Thương Lý không phải ở trên trời rơi xuống, vì thế hắn có rất nhiều cừu nhân, nhiều đến nỗi chính Kim Thương Lý cũng không nhớ rõ.

Thế nhưng xưa nay không người nào vọng tưởng giết Kim Thương Lý, thậm chí không ai dám nghĩ tới việc này.

Thủ hạ của Kim Thương Lý gồm Tứ Đại Kim Cương, ba mươi Thái bảo, võ công mỗi người đều thuộc hàng đệ nhất trên giang hồ.

Ngoài ra còn có hai tên lực sĩ mình cao tám thước luôn mang kim thương hộ vệ bên mình, không bao giờ rời chủ nhân một bước.

Kim Thương Lý thường xuyên bận một bộ Kim tơ giáp đao kiếm đâm không thủng được.

Bởi thế người khác muốn tiếp cận được Kim Thương Lý là một điều vọng tưởng, chứ đừng nói đến việc giết hắn.

Giả như có người võ công cao cường muốn giết hắn thì trước hết phải đột phá bảy trạm canh phòng bí mật mới vào được Kim Thương bảo, sau đó phải đánh lùi và tiêu diệt lực lượng bảo vệ xung quanh bảo và Tứ Đại Kim Cương, ba mươi tên thái bảo võ công thuộc hàng nhất lưu cao thủ võ lâm, đánh gục hai tên lực sĩ sao cho Kim Thương Lý đừng chạy mất, rồi mới dùng thương kiếm đâm trúng vào yết hầu đối phương, tuyệt đối không thể đâm vào chỗ khác, thậm chí không thể đâm sai lệch nửa phân, bởi vì vĩnh viễn không bao giờ còn có cơ hội thứ hai.

Không có ai nghĩ đến chuyện làm việc đó. Và không ai đủ khả năng làm chuyện ấy.

* * * * *

Hắn tốn mất nửa tháng để tìm hiểu thói quen, sở thích và nếp sinh hoạt của Kim Thương Lý và bọn tuỳ tùng, đến từng chi tiết nhỏ nhặt nhất.

Lại mất thêm một tháng để tiềm phục vào Kim Thương bảo, xin làm một chân xách nước trong nhà bếp của bảo.

Cuối cùng còn mất thêm nửa tháng để chờ cơ hội.

Đó chẳng phải là việc dễ dàng.

Kim Thương Lý như một thiếu nữ trinh tiết khó tính, không để cho bất cứ ai có cơ hội tiếp cận mình, thậm chí cả khi rửa mặt, vệ sinh hoặc tiểu tiện cũng có người canh giữ.

Nhưng chỉ cần kiên nhẫn thì cơ hội sớm muộn gì rồi cũng có lúc đến.

Cũng như thiếu nữ trinh tiết dù gìn giữ bao nhiêu cũng không thể vĩnh viễn là gái trinh, vì đến lúc phải làm mẹ...

Vào cái hôm định mệnh đó, một cơn gió nổi lên làm cuốn đi chiếc mũ trên đầu Kim Thương Lý. Hai tên lực sĩ tuỳ tùng vội vã chạy theo nhặt.

Kim Thương Lý cũng đưa mắt nhìn theo.

Trong giây lát ngắn ngủi đó mọi người quên mất sự cảnh giác.

Đúng hơn là không ai lưu tâm tới, vì cho rằng trên đời không còn ai lợi dụng được giây lát ngắn ngủi như vậy.

Mạnh Tinh Hồn lao tới như ánh chớp đâm vào một kiếm.

Chỉ một kiếm!

Mũi kiếm đâm trúng vào huyết quản Kim Thương Lý xuyên suốt ra phía sau rồi mới được rút ra lập tức.

Kim Thương Lý ngã người, một vòi máu phụt lên trời.

Khi vòi máu bắt đầu tán ra rơi xuống thì Mạnh Tinh Hồn đã chạy khỏi hiện trường tới mười trượng.

Không ai có thể hình dung được tốc độ, thân pháp của hắn lúc xuất hiện và lúc rút lui, cũng như không ai tưởng tượng nổi động tác rút kiếm và đâm vào cổ họng Kim Thương Lý thần tốc đến thế nào!

Người ta kể lại rằng cho đến lúc nhập quan, đôi mắt của Kim Thương Lý vẫn còn mở to ngơ ngác.

Đến lúc chết hắn vẫn không sao tin được có người dám giết và giết được hắn!

* * * * *

Cái chết của Kim Thương Lý lập tức làm chấn động thiên hạ, nhưng vẫn chưa ai nói đến cái tên Mạnh Tinh Hồn.

Bởi vì không ai biết người nào đã hạ độc thủ.

Có người phát thệ rằng sẽ tìm hung thủ để báo thù cho Kim Thương Lý.

Lại có người phát thệ sẽ tìm được vị cứu tinh để quỳ trước mặt người đó cảm tạ việc đã vì giang hồ mà trừ hại.

Còn có một số thiếu niên kiếm khách muốn thành danh định tìm kẻ sát hại Kim Thương Lý để phân cao hạ.

Nhưng Mạnh Tinh Hồn hoàn toàn không lưu tâm đến chuyện đó.

Giết người xong, hắn chạy về ngôi nhà tranh cô độc giữa rừng nằm trong góc nhà mà khóc và nôn mửa.

Bây giờ hắn không còn khóc nữa vì hình như tuyến lệ đã khô, nhưng sau mỗi lần giết người, lúc trở về nhìn thấy vết máu trên lưỡi kiếm, hắn vẫn nhớ lần đầu vùi mình ở xó nhà mà khóc và nôn mửa.

Trước khi giết người, hắn hết sức lạnh lùng.

Nhưng giết người xong, hắn không đủ sức khống chế bản thân.

Hắn buộc phải say khướt, phải cuồng loạn, phải tìm nguồn hoan lạc rẻ rúng nữa, là kỹ nữ để quên đi tội ác, mặc dù biết rằng không thể quên được.

Bởi thế hắn tiếp tục say sưa, tiếp tục cuồng loạn và tiếp tục tìm đến thanh lâu.

Còn bây giờ là lúc phải tiếp tục giết người.

Đó là khi hắn một mình nằm trên phiến thanh thạch nhìn lưu tinh, không nghĩ đến bất cứ điều gì khác.

Hắn không thể nghĩ, cũng không dám nghĩ, chỉ cố sức trở thành kẻ lạnh tanh khát máu, giống như đã giết bất cứ người nào trước đây.

Người mà hắn sắp giết không hề quen biết, không có ân oán gì, thậm chí chưa từng gặp.

Người đó chết hay sống đối với hắn chẳng có quan hệ gì, thế nhưng bây giờ hắn cần phải giết người đó.

Chỉ vì Cao lão đại muốn hắn làm như vậy.

* * * * *

Lần đầu tiên gặp Cao lão đại khi hắn mới sáu tuổi.

Lúc đó đã ba ngày hắn chưa được ăn uống gì, đói lả nằm bên lề đường, gần như mất hết tri giác.

Đối với một hài tử mới sáu tuổi, ba ngày không có gì vào bụng còn đáng sợ hơn cái chết.

Và quả thật hắn chỉ biết nằm chờ chết.

Một hài tử sáu tuổi đã biết cảm nhận đến cái chết, thật là một chuyện hoàn toàn khác thường.

Nhưng phải chịu đói đến đầu váng, mắt hoa, mất hết tri giác thì có lẽ được chết còn hơn.

Tuy vậy hắn vẫn không chết.

Bởi vì đã có người giang tay cứu, cho hắn một chiếc bánh bao.

Người đó là Cao lão đại.

Chỉ là một chiếc bánh bao vừa cứng vừa nguội lạnh.

Khi hắn cầm lấy chiếc bánh bằng bàn tay khẳng khiu run rẩy, nước mắt bỗng dưng trào ra ướt đẫm cả chiếc bánh, cổ họng như nghẹn lại.

Không bao giờ hắn quên được giây phút đó, không bao giờ quên được ân đức của Cao lão đại.

Bây giờ bàn tay đó không chỉ chìa ra cho hắn chiếc bánh bao vừa khô cứng vừa lạnh mà cho cơm trắng rượu ngon, lụa là gấm vóc, vàng bạc... hắn muốn có bao nhiêu, Cao lão đại đáp ứng bấy nhiêu.

Nhưng đôi khi bàn tay đó chìa ra cho hắn một mảnh giấy nhỏ chỉ vẻn vẹn vài dòng chữ ghi tên người, địa điểm nào đó và thời hạn.

Hắn gọi mảnh giấy đó là Thôi Lệnh Phù với một người xấu số.

* * * * *

Tô Châu. Tôn Ngọc Bá. Bốn tháng.

Đó là một trong những Thôi Lệnh Phù. Và lệnh phù mới nhất cho Mạnh Tinh Hồn.

Bốn tháng, đó là thời hạn mà Tôn Ngọc Bá phải chết.

Sau khi giết Kim Thương Lý, chưa bao giờ Mạnh Tinh Hồn phải cần tới thời hạn hai tháng để giết người.

Ngay cả vụ giết vị Chưởng môn nhân đời thứ bảy của Điểm Thương phái là Thiên Nam kiếm khách hắn chỉ cần bốn mươi mốt ngày để hoàn thành nhiệm vụ.

Cái đó chưa hẳn chỉ nhờ kiếm thuật tinh diệt và thần tốc, bản lĩnh kinh nhân mà còn có trái tim lạnh lùng và tàn nhẫn.

Thế mà lần này kỳ hạn trong Thôi Lệnh Phù tới bốn tháng.

Chỉ riêng điều này đã nói rõ Tôn Ngọc Bá là nhân vật thế nào, và để giết người đó cần phải tốn rất nhiều tâm lực.

Tất nhiên có cả khó khăn và nguy hiểm nữa.

Mạnh Tinh Hồn không lưu tâm đến cái tên Tôn Ngọc Bá.

Sự thực, người trong giang hồ không biết đến cái tên Tôn Ngọc Bá cũng giống như tín đồ Phật gia không biết đến Đức Phật Như Lai.

Trong tâm mục của người trong giang hồ, Tôn Ngọc Bá không chỉ là Đức Phật Như Lai mà còn là Phật Sống Hoạt Diêm La.

Khi hành thiện, ông có thể túc trực suốt ba ngày đêm bên giường bệnh của một hài nhi thập tử nhất sinh không quen biết. Nhưng khi tức giận, ông ta cũng có thể trong ba ngày mà san một trái núi thành bình địa.

Nhưng cái tên hiển hách đó chẳng có ý nghĩa gì đối với Mạnh Tinh Hồn, cũng giống những tên khác trong Thôi Lệnh Phù.

Hắn tưởng tượng ra hình ảnh khi hắn đâm phập thanh kiếm vào tim đối phương, đồng thời cũng tưởng tượng cảnh Tôn Ngọc Bá đâm kiếm vào tim mình.

Nếu không phải Tôn Ngọc Bá thì tất hắn phải chết.

Không còn sự lựa chọn nào khác.

Thế nhưng dù là ai chết, Mạnh Tinh Hồn cũng không bận tâm.

* * * * *

Phương đông đã ửng hồng, trời sắp sáng.

Núi rừng phủ một lớp sương bàng bạc như sữa, theo gió tan dần...

Có lẽ kiếp người cũng chỉ như làn sương dễ dàng tan đi cùng nắng mai và gió sớm.

Mạnh Tinh Hồn chậm chạp đứng lên, lững thững đi xuống núi.

Ngôi nhà nhỏ ở chân núi nằm cạnh khu rừng phong, ánh bình minh yếu ớt chiếu lên những khung cửa sổ.

Ngôi nhà vẫn đang chìm trong cảnh đê mê.

Mạnh Tinh Hồn đẩy cửa bước vào.

Trong phòng lộn xộn không sao tưởng tượng được, trên bàn ngổn ngang chén bát và bình rượu, nồng nặc mùi uế khí.

Chỉ có một ngọn đèn leo lét vừa đủ nhận ra bốn năm hình nhân lõa thể.

Mạnh Tinh Hồn chưa kịp định thần thì một thiếu nữ đã lao tới ôm chặt lấy cổ hắn reo lên:

- Tướng công đi đâu thế? Báo hại chúng tôi uống rượu cũng nuốt không trôi!

Thân thể trần trụi đầy hương sắc và sự khêu gợi áp sát vào người Mạnh Tinh Hồn nhưng hình như hắn không còn cảm giác gì, phũ phàng gạt phắt thiếu nữ ra, nói cộc lốc:

- Cút!

Chợt nghe giọng nam nhân vang lên gay gắt:

- Ngươi bảo ai cút?

Mạnh Tinh Hồn nhíu mày.

Trên chiếc giường độc nhất trong phòng, một nam nhân vừa đẩy nữ nhân cố bám vào mình, tay vừa chộp thanh đao, vừa nhổm người lên vừa hỏi.

Đó là một thanh tử cương đao sáng loáng, chỉ nhìn những nét chạm khắc ở chuôi đao và ánh hàn quang tráng bạc pha màu tím từ lưỡi đao lóe lên cũng biết đó là thứ binh khí hiếm thế.

Mạnh Tinh Hồn bước vào giữa phòng, nhìn nam nhân hỏi:

- Ngươi là ai?

Nam nhân chợt vung đao múa lên một vòng, cười sằng sặc nói:

- Bằng hữu! Ngươi say rồi! Ngay cả ta mà ngươi cũng quên... Chính ngươi đã mời ta từ Tam Hoa Lâu tới đây. Ở đó chúng ta đã uống rượu với nhau mà! Ngươi nhất định mời ta đến đây... và ta đã đến, tất cả đúng như lời ngươi đã nói trước... rượu ngon... gái đẹp... ta rất hài lòng! Nhưng bỗng dưng sao ngươi bảo chúng ta cút đi?

Mạnh Tinh Hồn nghiến răng nói:

- Cả ngươi cũng cút ngay!

Nam nhân biến sắc ngồi thẳng dậy, vung đao lên hỏi:

- Ngươi nói gì?

Mạnh Tinh Hồn lạnh lùng nhắc lại:

- Cút!

Nam nhân chồm dậy hét lên:

- Ngươi say khướt rồi! Cho dù không nhớ ta thì cũng đừng quên thanh Tử Kim lỗ đao này!

Tử Kim lỗ đao đâu phải loại binh khí thông thường? Không những nó có giá trị rất lớn đến nghìn lạng hoàng kim mà còn với trọng lượng tới sáu bảy chục cân, chẳng phải người thường có thể sử dụng được, chỉ có những cao thủ công lực phi thường mới sử dụng nổi thanh đao đó.

Nói cho thật chính xác thì giang hồ đương đại chỉ có ba người dùng binh khí này.

Nhưng lúc này Mạnh Tinh Hồn không cần suy xét đến chi tiết vặt vãnh đó, chỉ lạnh lùng hỏi:

- Ngươi từng dùng thanh đao này để giết người rồi chứ?
Nam tử hán cười to đáp:

- Đương nhiên!

Mạnh Tinh Hồn lại hỏi:

- Ngươi đã giết bao nhiêu người?

Hán tử ngẫm nghĩ giây lát rồi trả lời:

- Hai mươi... ba mươi... hoặc nhiều hơn một chút. Ai mà nhớ hết được?

Mạnh Tinh Hồn trừng mắt nhìn đối phương. Đương nhiên hắn từng giết người, nhưng chỉ vì bắt buộc, ngoài ý muốn của hắn.

Mạnh Tinh Hồn không hiểu được trên đời có người lấy việc giết người làm thú vui, kể lại những chiến tích sát nhân của mình với sự khoái trá như thế.

Hắn căm ghét hạng người như vậy.

Lẽ ra hắn lại giết người, nhưng nam nhân đó chính do hắn mời tới đây.

Mạnh Tinh Hồn quắc mắt quát:

- Ra khỏi đây ngay, và đừng bao giờ tới đây nữa!

Người kia giờ đã tỉnh hẳn rượu, nhảy xuống giường cười nhạt nói:

- Hôm nay không muốn giết người. Hơn nữa ta đã uống rượu của ngươi, dùng nữ nhân của ngươi...

Chợt Mạnh Tinh Hồn đâm bổ tới, khi tên kia chưa kịp hiểu ra sự việc thì đã bị một chưởng đánh vào mặt, cố sức nhổ ra cả búng răng lẫn máu!

Chưởng thứ hai đánh tới thì hắn không còn biết gì nữa...

Trong ngôi nhà tranh chẳng mấy chốc đã trở lại cảnh tĩnh lặng cố hữu của nó.

Mấy nữ nhân chẳng mất nhiều thời gian để lẳng lặng chuồn khỏi nơi đáng sợ này.

Tên hán tử bị đánh bật khỏi cửa chết giấc rồi chẳng bao lâu tỉnh lại, lấm lét nhìn vào căn nhà nhỏ còn leo lét ánh đèn trong đó còn khật khưỡng một sát tinh đáng sợ.

Còn tên sát tinh này, tay cầm vò rượu thỉnh thoảng dốc vào miệng cho đến khi say khướt...

Tiếng bước chân làm Mạnh Tinh Hồn mở choàng mắt.

Không hiểu sao trong lúc này hắn không giống một người đi săn mà lại giống một con thú bị săn đuổi.

Trước mặt hắn là một nữ nhân chừng ba mươi tuổi, cố chống lại sự tàn phá của thời gian để giữ lại nét hương sắc.

Quả thật nữ nhân trông vẫn còn đẹp, thậm chí rất quyến rũ, mặc dù ở đuôi mắt nếu nhìn kỹ đã có vết nhăn.

Mạnh Tinh Hồn sực tỉnh nhổm người dậy, hỏi:

- Thư thư đến giục ư?

Nữ nhân cười đáp:

- Ta chưa bao giờ phải giục ngươi. Vì xưa nay ngươi chưa từng làm ta thất vọng!

Mạnh Tinh Hồn lúng túng nói:

- Nhưng lần này...

Nữ nhân ngắt lời:

- Lần này thì sao chứ?

Mạnh Tinh Hồn trầm ngâm một lúc mới thốt lên được mấy tiếng:

- Lần này tôi không đi nữa, được không?

Nữ nhân nhìn chăm vào mắt hắn nói:

- Vì sao? Ngươi sợ Tôn Ngọc Bá ư?

Mạnh Tinh Hồn không đáp, bởi vì hắn không biết phải trả lời thế nào, chỉ tự hỏi: Có thật ta sợ không?

Rồi lập tức tự trả lời ngay:

- Không!

Mạnh Tinh Hồn không tự dối mình.

Một con người không sợ chết thì còn sợ gì nữa?

Chẳng qua hắn chán ghét, không còn hứng thú gì với việc giết người, chán ghét thấy cảnh thây rơi máu đổ, chán ghét cuộc sống chui rúc không được sống dưới ánh thái dương.

Cũng như kiếp sống của gái thanh lâu.

Hiện tại hắn chỉ có một con đường trước mặt để đi mà không có đường lui...

Rất lâu, hắn mới trả lời:

- Tôi không muốn đi!

Khuôn mặt nữ nhân đang tươi cười bỗng biến thành băng giá, dằn giọng:

- Không được! Ngươi buộc phải đi!

Hình như nữ nhân thấy thái độ mình quá nghiêm khắc nên hạ giọng:

- Ngươi cũng biết Thạch Quần hiện đang ở vùng Tây Bắc, còn Tiểu Hà vào kinh chưa về. Hơn nữa việc này ngươi mới làm được vì ngoài ngươi ra, không ai đủ sức đối phó với Tôn Ngọc Bá.

Mạnh Tinh Hồn hỏi:

- Còn Diệp Tường thì sao?

Nữ nhân buông giọng khinh bỉ:

- Diệp Tường! Hắn bây giờ chỉ còn bước đi dọn phân nữa mà thôi!

Mạnh Tinh Hồn thắc mắc:

- Nhưng trước đây hắn đã làm...

Nữ nhân ngắt lời:

- Đó chỉ là việc trước kia...

Thị bỗng thở dài, thêm:

- Ta đã cho hắn ba cơ hội. Không thể để hắn làm ta thất vọng thêm một lần nữa.

Mạnh Tinh Hồn lạnh lùng nghe, vẻ mặt không lộ chút biểu cảm nào, ngoại trừ đôi mắt bên phải giật giật, đó là biểu hiện của hắn mỗi khi thương tâm hoặc tức giận.

Trong số bốn người được Cao lão đại nuôi dưỡng từ bé là hắn, Thạch Quần, Tiểu Hà và Diệp Tường thì chính Diệp Tường là lãnh tụ của cả bọn họ, lớn tuổi nhất và cũng thông minh, kiên cường nhất.

Nữ nhân thở dài nói:

- Đừng tranh luận nữa. Ta đã mỏi mệt lắm rồi. Ta biết ngươi cũng mỏi mệt, nhưng cần phải sống...

Mạnh Tinh Hồn thầm nghĩ:

- Thế này mà gọi là sống ư? Cứ tiếp tục như thế đến bao giờ?

Nhưng ghìm ý nghĩ lại, khẽ nói:

- Nếu đại ca nhất định muốn thế thì tôi sẽ đi...

Nữ nhân chợt nắm chặt bàn tay Mạnh Tinh Hồn, cảm động nói:

- Ta biết ngươi không làm ta thất vọng mà!

Bàn tay dịu mềm, ấm áp làm cho Mạnh Tinh Hồn thấy lòng thư thái đôi chút.

Từ khi mới sáu tuổi, hắn thường được bàn tay đó vỗ về, âu yếm và săn sóc cho tới lúc trưởng thành.

Thị là bằng hữu của hắn, là người chị cả đồng thời còn là người mẹ hiền của hắn.

* * * * *

Cao lão đại hoàn toàn không phải đại ca mà là một đại thư, chính là người đang ở trước mặt Mạnh Tinh Hồn đây.

Cuộc sống của Mạnh Tinh Hồn có được chính từ chiếc bánh cứng và lạnh thị đem cho lúc hắn mới sáu tuổi, đói lả nằm bên đường chờ chết.

Đó là thời điểm chiến tranh khốc liệt, một chiếc bánh bao còn quý hơn mọi thứ vàng bạc. Nạn đói hoành hành, đi đâu cũng gặp người chết đói nằm la liệt bên đường.

Lúc đó việc một người chết đói không có gì kỳ quái, mà làm sao để sống được mới là chuyện phi thường.

Giữa lúc nạn đói tàn sát khắp nơi, một hài tử mới sáu tuổi không cha mẹ, không gia đình, không người thân thích, hoàn toàn chỉ có hai bàn tay trắng mà vẫn cứ sống, chẳng những đó là quái sự mà có thể coi là kỳ tích.

Kỳ tích ấy do Cao lão đại tạo nên.

Thị không chỉ làm nên một, mà tới bốn kỳ tích.

Nghĩa là bốn hài tử theo về với thị, được cứu sống và nuôi dưỡng, đứa nhỏ nhất mới năm tuổi, và chính Cao lão đại lúc đó cũng chỉ là một nữ hài tử mười ba tuổi, không cha mẹ, không gia đình, không người thân thích nhưng bốn hài tử được thị ra tay cứu vớt.

Để nuôi sống bốn hài tử và bản thân mình, thị đã phải làm tất cả mọi việc có thể và không thể.

Thị đã trộm, cướp, lừa đảo, thậm chí bán mình.

Khi chưa tới mười bốn tuổi, thị bị một tên đồ phu dùng hai cân thịt để đổi lấy trinh tiết.

Thị không bao giờ quên được bộ mặt nung ních thịt và cái miệng nồng nặc hơi rượu áp chặt vào bộ mặt co rúm vì sợ hãi của mình.

Mới mười lăm tuổi, thị tìm đến tên đồ phu đó, dùng thanh đao dài ba thước, đâm ngập vào cái miệng lần đầu tiên chạm vào đôi môi trinh trắng của mình.

Bây giờ Cao lão đại không còn làm những việc tồi tệ ngày xưa, không phải nhục nhã chắt bóp từng bát cơm miếng bánh để nuôi sống mình và bốn hài tử côi cút nữa.

Bây giờ thị đã có tiền, rất nhiều tiền và vàng bạc, có nhiều thương điếm trang viện, đầy tớ và đủ các loại bằng hữu.

Thị giàu có, và bốn tên đệ đệ ngày xưa không thiếu thốn bất cứ thứ gì.

Cao lão đại có một cửa hiệu khá đặc biệt, không những bán các loại hàng hóa bình thường mà còn bán cả mạng người.

Cũng như hàng hoá, nhân mạng của mỗi người khác nhau thì giá tiền cũng khác nhau, tuỳ theo khách hàng định mua mạng người nào.

Hiện tại, đó là nguồn thu nhập chính của Cao lão đại và bốn tên đệ đệ.

Thị không những nhiều tiền mà trở nên sang trọng và quyền thế.
Không ít cao thủ võ lâm muốn kết bằng hữu với Cao lão đại, không ít phú gia vì vài ngàn lạng bạc mà làm bất cứ điều gì thị muốn.

* * * * *

Cuối thu.

Rừng cây đang trụi lá.

Ánh dương vừa lên, cảnh vật đẹp như vẽ.

Trong phạm vi ba nghìn dặm quanh đây, không nơi nào có được vẻ mỹ lệ như ở đình viện này.

Đủ loại tao nhân mặc khách và lãng tử giang hồ từ mọi nơi đổ về đây thưởng ngoạn và tìm khoái lạc, như đàn ruồi ngửi thấy mùi huyết tanh mà bay tới.

Vì thế mới có tên là Khoái Hoạt Lâm.

Không những nơi đây phong cảnh đẹp mà còn có cao lâu mỹ tửu, đặc biệt là mỹ nhân, dù nằm mộng cũng không gặp được mỹ nhân vừa ý hơn.

Chỉ cần khách hào phóng chịu nới hầu bao lớn ra một chút thì chẳng những có thể mua được cả chục mỹ nữ mà còn mua được tính mạng bất cứ ai mình muốn.

Vì thế muốn tới đây phải có nhiều tiền.

Cả Mạnh Tinh Hồn tới đây cũng phải có tiền.

Không có ai ngoại lệ.

Bởi vì chủ nhân của đình viện có tên là Khoái Hoạt Lâm chính là Cao lão đại Cao Ký Bình.

Gần hai mươi năm lao khổ, bần hàn lưu lãng khắp nơi và làm đủ nghề sinh nhai đã dạy cho thị một điều: Thân thích cũng không bằng trong tay sẵn đồng tiền!

Trận thế thượng phong không có gì trọng yếu bằng tiền bạc.

Không có ai phản bác chân lý đó, vì chính Cao Ký Bình đã đúc rút được từ cuộc sống bần hàn và khổ nhục trước đây, nỗi thống khổ còn thiết thực hơn, đau đớn hơn những vết dao cứa vào da thịt.

Từ trong tịnh thất có một lão nhân ôm lưng một thiếu nữ đi qua chiếc cầu nhỏ bắc ngang hồ thủy tạ, vẻ mặt đầy thỏa mãn, chắc rằng lão ta vừa được bạc.

Ở đổ trường cũng kịch liệt như đấu trường, không chỉ sát phạt tiền nong mà nhiều khi lấy đi cả tính mạng của con người.

Mạnh Tinh Hồn nhận ra lão nhân họ Tần, một tên trọc phú giàu có vào bậc nhất của Lạc Dương thành.

Niên kỷ lão ta đáng làm tổ phụ của thiếu nữ đi bên cạnh.

Bất chợt Mạnh Tinh Hồn có ý nghĩ:

- Người dám bỏ tiền ra mua tính mạng của Tôn Ngọc Bá không nhiều. Người đó là ai?

Mua một mạng người đương nhiên phải bỏ ra rất nhiều tiền. Muốn mua tính mạng Tôn Ngọc Bá lại càng phải gấp trăm lần người thường, người có đủ khả năng như vậy ở Lạc Dương này rất hãn hữu.

Những lần trước Mạnh Tinh Hồn hoàn toàn không chút băn khoăn gì tới vấn đề này, chẳng cần biết ai bỏ tiền thuê mình làm việc đó.

Nhưng đột nhiên bây giờ hắn lại nảy ra tính hiếu kỳ.

Lão họ Tần quàng lưng thiếu nữ qua khỏi cầu chợt dừng lại, vẻ mặt thỏa mãn trên mặt đột nhiên biến mất.

Có một người đi về phía lão.

Người này thân thể rất cao lớn, bận trường bào màu xanh nhạt, tóc đã hoa râm.

Mạnh Tinh Hồn không thấy rõ mặt của người đó, chỉ thấy vẻ mặt khác thường của lão nhân họ Tần.

Tuy chỉ là một tên trọc phú nhưng lão họ Tần có thế lực rất lớn, giao du bằng hữu cả với một số vị Chưởng môn nhân, nhưng thấy người kia, sắc mặt bỗng lộ vẻ cung kính tránh sang bên nhường đường, đồng thời cúi mình hành lễ rất kính cẩn.

Người kia chỉ gật đầu nói vài lời khách sáo rồi cứ thẳng người bước đi.

Mạnh Tinh Hồn cảm thấy kỳ quái muốn đến nhìn xem người đó là ai nhưng chợt nhớ rằng không thể.

Ở?đây hắn không được phép tiếp xúc với bất cứ ai, không có họ, không có tên và tuyệt đối không để người khác nhận ra mình.

Bởi vì Cao lão đại không muốn để người trên giang hồ biết rằng những người như Mạnh Tinh Hồn vẫn tồn tại.

Mạnh Tinh Hồn chua chát nghĩ thầm mình giết người để sống, tất cũng vì giết mà chết.

Đó là sinh nghề tử nghiệp.

Nếu muốn kéo dài cuộc sống của mình thêm đôi chút thì không được có tình cảm, không được có bằng hữu, nói chung không thể sinh hoạt theo ý mình.

Bởi vì tính mạng của hắn không tuỳ thuộc vào hắn.

* * * * *

Mạnh Tinh Hồn chậm rãi bước vào rừng.

Hắn không bằng cả gốc cây ngọn cỏ, bởi vì cây cối ít ra còn có cuộc sống riêng của nó, có thể vươn mình đứng thẳng toả ra cành lá thế nào tuỳ thích.

Hắn tức giận lay động một thân cây.

Đột nhiên từ trên cành cây một cánh tay người vươn xuống, chìa ra một chén rượu.

Và giọng nói khàn khàn:

- Chắc rằng ngươi đang có tâm sự gì. Hãy uống một chén nào!

Mạnh Tinh Hồn không ngẩng đầu lên, cầm lấy chén rượu.

Hắn không cần ngẩng lên cũng biết người trên cây là ai, căn cứ vào giọng nói khàn khàn quen thuộc, thậm chí hắn còn nhận ra cả bàn tay bưng chén rượu chìa cho mình.

Bàn tay rất lớn, chứng tỏ hắn cầm vật gì đều chắc. Đặc biệt khi cầm kiếm, không ai có thể đánh rơi kiếm trong tay hắn.

Thế nhưng bàn tay đó khá lâu không cầm kiếm nữa.

Chính do bản thân hắn làm rơi kiếm của mình.

Diệp Tường giết người... không bao giờ thất thủ...

Cao lão đại đã từng tin tưởng hắn. Chính Diệp Tường cũng đã tin vào bản thân mình.

Còn bây giờ thậm chí bình rượu cũng cầm không chặt. Trên cánh tay có mấy vết thương sâu hoắm, đó là vết tích trong vụ giết người lần cuối cùng bị thất bại.

Nạn nhân đó là Dương Ngọc Lân, chẳng phải nhân vật ghê gớm gì.

Tất cả những người bị Diệp Tường giết trước đây đều lợi hại hơn tên họ Dương rất nhiều.

Cao lão đại muốn Diệp Tường giết người này chẳng qua với mục đích củng cố lòng tin cho hắn, bởi vì hắn đã thất bại hai lần trước đó.

Thế mả cả lần này hắn cũng thất bại.

Một đao của Dương Ngọc Lân chỉ thiếu chút nữa đã chặt đứt lìa cánh tay hắn.

Từ đó về sau hắn không giết người nữa. Và cũng từ hôm đó ngày nào hắn cũng say khướt.

Mạnh Tinh Hồn uống hết chén rượu, bất giác nhíu mày.

Diệp Tường nói:

- Rượu đó không ngon. Ta biết ngươi không quen uống thứ rượu rẻ tiền như thế. Nhưng dù dở bao nhiêu còn hơn không có.

Hắn cười khùng khục nói thêm:

- Cao lão đại cho ta uống thứ rượu đó cũng đã ưu ái quá rồi. Thật tình đối với hạng người như ta bây giờ chỉ đáng uống nước tiểu.

Mạnh Tinh Hồn lặng thinh.

Hắn không biết phải nói gì.

Diệp Tường tụt xuống nhìn vào mắt Mạnh Tinh Hồn.

Mạnh Tinh Hồn thầm lắc đầu, không ngờ Diệp Tường thay đổi đến vậy.

Trước đây hắn rất anh tuấn và kiên nghị toát ra uy lực kinh nhân.

Thế mà bây giờ cơ thịt nhão đi, tay thõng thượt vô lực, ánh mắt lờ đờ, bụng bắt đầu phì ra, cả giọng nói cũng trở nên khàn khàn như vịt đực.

Diệp Tường cầm cả bình rượu, ngửa cổ tu một hơi rồi nói:

- Bây giờ chúng ta chẳng mấy khi được gặp nhau. Ta không trách ngươi không còn mặn mà với ta như trước. Vậy cũng phải. Nếu không có ngươi thì ta chết bởi tay Dương Ngọc Lân rồi...

Lần đó Cao lão đại phái Diệp Tường đi giết Dương Ngọc Lân, vì không tin nên bảo Mạnh Tinh Hồn đi theo, nhờ thế mà cứu được Diệp Tường và hoàn thành nhiệm vụ.

Diệp Tường lại cười nói:

- Thật ra lần đó ta đã phát hiện thấy ngươi đi theo, bởi thế...

Mạnh Tinh Hồn ngắt lời:

- Lần đó lẽ ra ta không nên theo ngươi.

- Vì sao?

- Bởi vì việc đó chứng tỏ Cao lão đại không yên tâm về ngươi từ đó mà ngươi cũng mất đi sự tự tin. Nếu ta không đi, ngươi đã giết được Dương Ngọc Lân.

Diệp Tường cười thê lương nói:

- Ngươi nói sai rồi. Trước đó, khi đi giết Lôi lão tam, ta đã biết vĩnh viễn không bao giờ còn giết người được nữa.

Lần giết Lôi lão tam là lần đầu tiên hắn thất thủ. Mạnh Tinh Hồn nói:

- Lôi lão tam chỉ là một tên ác bá chuyên cho vay nặng lãi. Ngươi bình sinh rất ghét hạng người đó. Ta thấy lạ rằng vì sao lần đó ngươi không hạ thủ?

Diệp Tường cười khổ đáp:

- Ta cũng không hiểu vì sao nữa, chỉ tự nhiên thấy mình vô cùng chán ghét đến nỗi không muốn làm chuyện đó. Ngươi không bao giờ hiểu được cảm giác đó đâu.

Hai chữ chán ghét chẳng khác gì mũi kim chọc vào tim Mạnh Tinh Hồn.

Hồi lâu hắn mới thốt lên:

- Ta hiểu!

Diệp Tường trố mắt:

- Ngươi hiểu ư?

- Phải! Ta đã giết mười một người.

Diệp Tường trầm ngâm hồi lâu rồi chợt hỏi:

- Ngươi có biết ta đã giết bao nhiêu người không?

Mạnh Tinh Hồn không biết.

Trừ Cao lão đại ra, không ai biết điều đó, bởi vì hành động được tiến hành hết sức bí mật, không được phép tiết lộ cho bất cứ ai.

Diệp Tường nói:

- Ta đã giết đúng ba mươi người, không hơn không kém.

Hắn lại run run nâng bình rượu trong tay lên nhăn mặt uống một hơi, chậm rãi nói tiếp:

- Sau này ngươi sẽ giết nhiều người như ta, thậm chí còn nhiều hơn. Vì ngươi buộc phải làm như thế. Nếu không sẽ có kết cục giống như ta.

Mạnh Tinh Hồn vội lấy tay áo bưng miệng, bất chợt hắn cảm thấy buồn nôn.

Diệp Tường chính là tấm gương cho hắn, nhận ra bóng dáng của mình qua con người tàn tạ trước mặt hắn bây giờ.

Diệp Tường nói tiếp:

- Mỗi người đều có một số phận riêng. Hầu hết người ta chịu mặc cho số phận chi phối. Chỉ có rất ít người chống lại, muốn thay đổi số phận của mình. Ta chỉ hận mình không thuộc số đó.

Trong đôi mắt lờ đờ chợt lóe lên một tia sáng, nói thêm:

- Mặc dù ta đã có một cơ hội.

Mạnh Tinh Hồn vội hỏi:

- Ngươi đã có cơ hội?

Diệp Tường thở dài, ánh mắt xa xăm:

- Có lần ta gặp một nữ nhân. Cô ấy nguyện từ bỏ tất cả để giúp ta, theo ta. Ta lẽ ra cũng nên vứt bỏ mọi thứ để theo nàng. Nếu thế chắc chắn bây giờ chúng ta đã sống tốt hơn. Và cho dù có chết cũng chết thanh thản hơn, có ý nghĩa hơn...

- Vì sao ngươi không làm thế?

Diệp Tường thu hồi mục quang, vẻ mặt ảm đạm nói:

- Chỉ vì ta ngu muội và hèn nhát nên không dám.

- Ta cho rằng không phải thế, chỉ là ngươi không đành...

Diệp Tường ngắt lời:

- Không đành ư? Thế mới càng thậm ngu! Ta hy vọng rằng ngươi sẽ không ngu ngốc như ta.

Hắn chú mục nhìn Mạnh Tinh Hồn, lúc lâu rồi lại nói:

- Cơ hội như thế người ta chỉ gặp được một lần. Nếu để mất thì vĩnh viễn chẳng bao giờ tìm lại được nữa. Và mỗi người trong đời chí ít cũng có một cơ hội như vậy. Ta cầu mong ngươi khi gặp được cơ hội như thế thì đừng để qua mất.

Tới đó, hắn quay đầu sang một bên vì không muốn Mạnh Tinh Hồn nhìn thấy mắt mình rớm lệ.

Hắn nói cầu mong cho Mạnh Tinh Hồn. Câu đó cũng có thể hắn muốn nói với bản thân mình.

Có lẽ số phận hắn như thế là kết thúc. Hắn hy vọng Mạnh Tinh Hồn rút ra được điều gì qua tấm gương của hắn.

Mạnh Tinh Hồn lặng thinh.

Trong lòng hắn có những điều không thể nói ra với người nào khác.

Hắn tình nguyện chết vì Cao lão đại.

Diệp Tường chợt hỏi:

- Ngươi đang có việc cần làm, đúng không?

Mạnh Tinh Hồn gật đầu.

Diệp Tường hỏi tiếp:

- Lần này ngươi phải giết ai?

Mạnh Tinh Hồn đáp:

- Tôn Ngọc Bá.

Đó là điều bí mật.

Nhưng đối với Diệp Tường, hắn không cần phải giữ bí mật đó.

Diệp Tường lùi lại một bước, hướng ánh mắt đầy vẻ hoang mang nhìn đối phương hồi lâu mới hỏi:

- Có phải Tôn Ngọc Bá ở Giang Nam không?

Mạnh Tinh Hồn gật đầu, hỏi:

- Ngươi biết hắn ư?

- Phải. Ta đã từng gặp người đó.

- Ngươi thấy hắn thuộc hạng người thế nào?

Diệp Tường trầm ngâm đáp:

- Hắn thuộc hạng người... không ai diễn tả được. Ta chỉ biết như vậy thôi.

- Rõ hơn..., ngươi nghĩ thế nào?

- Nếu là ta... ta không bao giờ giết người đó.

Mạnh Tinh Hồn im lặng hồi lâu, rồi đôi mắt chợt lóe lên ánh hàn quang, hắn nói dằn từng chữ:

- Ta nhất định phải giết hắn!

Chương 2: Chủ trì công đạo

Tuy rằng trên thế gian rất ít sự công bình, nhưng không phải là không có.

Có lẽ ông trời không đủ sức ban phát công bình cho cả thế gian vốn rất nhiều cảnh bất công.

Còn may là có Lão Bá.

Nếu có chuyện bất công muốn nhờ đến Lão Bá thì vị đó sẽ không làm người ta thất vọng.

Lão Bá không mang nghĩa đen là bá phụ nhưng người ta vẫn thường dùng cái tên đó một cách trân trọng và trìu mến, còn có sự tin cậy nữa.

Đương nhiên không phải tất cả mọi người.

Họ biết rằng mình gặp cảnh ngộ uất ức nào, Lão Bá đều vì họ mà giải quyết.

Họ tôn kính, tin cậy Lão Bá như đối với một người cha.

Lão Bá giúp đỡ họ, yêu thương họ mà không có bởi yêu cầu gì.

Nhưng chỉ cần Lão Bá yêu cầu, không ai tiếc bất cứ thứ gì mình có, kể cả tính mạng.

Một tên trượng phu Phương Ấu Tần nào đó, vị thê tử ngoại tình cậy vào thế lực rất lớn của tên tình lang mà công khai thách thức và nhục mạ chồng mình ư?

Hắn nghĩ đến chuyện nhờ Lão Bá bênh vực.

* * * * *

Trương lão đầu đứng bên giường nhìn nhi nữ độc nhất của mình nằm thiêm thiếp như sắp chết, nước mắt trào ra.

Lão là một tá điền cô độc không một tấc đất cắm dùi quanh năm làm thuê cho kẻ khác, cày cấy ruộng người, thu hoạch cho người.

Tài sản duy nhất của lão là túp lều nát và một nhi nữ.

Đó là nguồn an ủi duy nhất trong suốt cuộc đời tối tăm của lão.

Vì thế Trương lão đầu quý nhi nữ hơn cả sinh mạng của mình.

Nhưng bây giờ bảo bối của lão bị người chà đạp trông không còn ra hồn người nữa.

Từ tối qua khi cô được lão bế về, cô đã ngất đi, mãi tới bây giờ vẫn chưa tỉnh lại lần nào.

Làn da trắng ngần bị bầm dập đầy những vệt xanh tím, lộ hết ra ngoài bộ y phục bị xé rách bươm, mắt bị đánh thâm quầng, khắp người đầy máu.

Ngay cả chiếc cằm tròn trịa cũng bị đánh vỡ.

Tuy không biết nhi nữ đã gặp chuyện gì, nhưng Trương lão đầu không dám nghĩ đến.

Khi ra khỏi nhà để đi gánh nước thuê, cô ta vẫn xinh đẹp hồn nhiên, vui vẻ, vẫn nuôi hy vọng về một cuộc sống tốt đẹp hơn.

Thế mà lúc trở về đã biến thành kẻ thân tàn ma dại.

Trước khi ngất đi, cô ta cố sức nói ra được hai tên người. Hai kẻ súc sinh.

Trương lão đầu hận không được tự tay mình lột da chúng.

Đương nhiên lão không thể làm được điều đó.

Giang Phong và Giang Bình là quý khách Từ gia bảo. Phụ thân chúng với lão Bảo chủ Từ Thanh Công vốn là huynh đệ vong niên.

Huynh đệ họ Giang cũng là tráng sĩ hữu danh trên giang hồ, đã từng dùng tay không đánh chết hổ.

Từ đại bảo chủ là người được tiếng công minh, nhất định lần này sẽ vì nữ nhi mà chủ trì công đạo.

Trương lão đầu hy vọng như thế, vì dựa vào sức mình thì không bao giờ có thể phục thù.

Từ đại bảo chủ mặt đỏ bừng đứng trước mặt huynh đệ họ Giang, tay áo phất cao, tựa hồ sắp đập chết hai tên thiếu niên súc sinh đó.

Giang Phong và Giang Bình cúi đầu, có hết sức làm ra bộ sợ hãi.

Tên sư đệ Giang Bình còn cúi xuống nhìn vào mủi giầy mình mới nhuộm một ít tiết gà, cố sức để khỏi cười thành tiếng.

- Đồ súc sinh! Quân chó đẻ!

Trương lão đầu thầm rủa, cố nén để khỏi liều mạng vào cắn xé hai tên thú vật dâm ác kia, vì tin rằng Từ đại bảo chủ tất sẽ trừng trị đích đáng.

Giọng Từ Thanh Công vang lên rất nghiêm khắc:

- Có phải các ngươi đã làm việc ấy không? Nói thật đi!

Giang Phong gật đầu.

Giang Bình cũng gật đầu.

Từ Thanh Công tức giận quát:

- Không ngờ các ngươi lại làm chuyện đó. Phụ thân các ngươi đã dạy bảo thế nào? Chẳng lẽ các ngươi quên cả? Ta là huynh đệ của phụ thân các ngươi, chí ít cũng giúp ông ấy giáo huấn các ngươi. Có chịu phục không?

Giang Phong đáp:

- Phục!

Từ Thanh Công dịu ngay nét mặt, thở dài nói:

- Các ngươi hành động tàn ác như vậy, nhưng đã nhận sai, thế là được. Trẻ tuổi thường phạm sai lầm, biết mình sai tức là sẽ sửa chữa. May rằng Trương cô nương bị thương chưa đến nỗi nghiêm trọng...

Trương lão đầu chợt thấy đầu óc tối sầm lại, không còn nghe Từ Thanh Công nói gì sau đó nữa.

Nó bị thương còn chưa nghiêm trọng ư? Hủy đi hạnh phúc của một đời bởi hai tên súc sinh đó, thậm chí chết đi còn đỡ thống khổ hơn... Vết thương đó suốt đời không bao giờ bình phục, thế mà nói không nghiêm trọng?

Từ Thanh Công tiếp:

- Ta hỏi các ngươi, sau này còn làm như thế nữa không?

Mặt Giang Phong tươi lên.

Hắn biết tấn kịch sắp kết thúc.

Giang Bình đáp:

- Không dám

Từ Thanh Công phán:

- Niệm tình các ngươi mới sai phạm lần đầu và đã nhận sai, lần sau nếu tái phạm ta quyết không tha. Phạt các ngươi bảy ngày lao công, mỗi ngày tiền công ba lạng. Số tiền đó trả cho Trương cô nương để chữa thuốc.

Sau đó vỗ bàn quát:

- Ta nhắc lại, nếu tái phạm ta quyết không dung tình!

Trương lão đầu thấy huyết khí sôi lên, tựa hồ đứng không vững.

Mỗi ngày ba lạng tiền công, bảy ngày vị chi là hai mươi mốt lạng.

Số tiền đó với Giang gia chỉ là sợi lông, đổi lấy hạnh phúc suốt đời của nữ nhi lão...

Còn bất công nào hơn thế?

Giang gia huynh đệ bước đi, tới trước mặt lão còn cố ý đưa mắt nhìn đầy khiêu khích.

Trương lão đầu từng chịu nhiều khổ nhục, nhưng đây là mối khổ nhục lớn lao nhất, là nỗi căm uất muốn kêu thấu tận trời.

Lão từng quen bị người khác khinh khi, nhục mạ, nhưng lần này không còn khống chế nổi bản thân, chộp ngực áo Giang Bình quát lên:

- Ta cũng có hai mươi một lạng bạc. Đưa mẹ ngươi tới đây, chị ngươi tới đây ta cũng sẵn sàng!

Giang Phong trừng mắt nhìn lão, nhưng không động thủ.

Trương lão đầu đánh túi bụi vào ngực Giang Bình nhưng hắn vẫn trơ ra như cột đá.

Hai tên gia đinh chạy tới kéo Trương lão đầu ra, đẩy giúi người lão ngã bò xuống đất.

Lão nuốt lệ, biết rằng cả lần này cũng bị người khác làm nhục.

Từ Thanh Công sầm mặt nói:

- Nếu nữ nhi ngươi không quyến rũ chúng thì huynh đệ chúng cũng không làm chuyện đó. Nếu không thì sao chúng không đối với những hài tử khác như với nữ nhi ngươi? Bởi vì trong vùng này còn có nhiều thiếu nữ khác.

Rồi vung tay quát:

- Mau về giáo huấn con gái hư hỏng của ngươi đi, chớ làm náo sự ở đây!

Trương lão đầu giận trào lên cổ muốn ói máu.

Lão về nhà, nhìn nhi nữ lần nữa rồi treo sợi dây thừng lên xà nhà.

Lão tự hận mình vô dụng, đã không báo thù cho nhi nữ, cũng không tìm được chỗ giải quyết bất công, đành giương mắt nhìn nhi nữ ngọc nát hoa rơi, còn tự mình chịu ôm nỗi khổ nhục.

- Ta sống làm gì nữa? Thà chết còn hơn...

Lão với tay cầm nút thòng lọng đưa vào cổ, nhưng đột nhiên nhìn vào góc nhà, ở đó để một sọt dưa và nho.

Hàng năm sau mùa thu hoạch, lão nhận tiền công thường mua một ít dưa và nho ngon nhất để biếu một người biểu lộ sự tôn kính và ái mộ.

Người đó là Lão Bá.

Trương lão đầu nhớ tới người đó, nỗi khổ nhục đột nhiên tiêu thất.

Vì lão tin tưởng rằng người đó nhất định giúp mình đòi công đạo.

Đó là người duy nhất trong đời lão tin cậy.

Và chỉ có Lão Bá, không còn ai khác.

* * * * *

Thất Dũng Sĩ là bảy thiếu niên can đảm, đầy sức sống.

Chỉ là chúng chưa hiểu hết ý nghĩa của hai từ can đảm.

Chúng dám nói tất cả những gì mình muốn nói, dám làm tất cả những việc chúng muốn làm.

Chúng cho rằng như vậy là dũng cảm mà không biết rằng nhiều khi trở thành ngu ngốc.

Đại ca của Thất Dũng Sĩ là Thiết Thành Cương.

Thiết Thành Cương cũng giống như sáu huynh đệ khác của mình về tính cách, chỉ khác một chỗ là nó không hoàn toàn là đứa cô nhi, còn có một người thân thích, nhưng vẫn thích lưu lãng ngoài cuộc đời.

* * * * *

Mùa thu là mùa săn bắn.

Hôm đó Thiết Thành Cương dẫn sáu tên huynh đệ của mình đến săn thú ở khu rừng phía đông.

Mới bắn được một con hươu, một sơn miêu và hai con thỏ thì chợt phát hiện thấy sau núi phát hỏa, ngọn lửa bốc rất cao.

Thiết Thành Cương xác định đám cháy xuất phát từ Vạn Cảnh sơn trang ở hậu sơn.

Trang chủ Vạn Cảnh sơn trang Đoàn Tứ Gia là cậu của Thiết Thành Cương.

Thất Dũng Sĩ bỏ dở cuộc săn, chạy về nơi phát hỏa.

Quả nhiên Vạn Cảnh sơn trang đã xảy ra hỏa hoạn.

Thế lửa hừng hực, thế nhưng không thấy ai cứu hỏa, thậm chí bảy tám chục người trong Vạn Cảnh sơn trang không có người nào chạy loạn trong đám cháy.

Thất Dũng Sĩ xông pha vào các nơi đang bốc lửa nhưng không còn gì cứu được nữa.

Toàn bộ người của Vạn Cảnh sơn trang gồm bảy mươi chín nhân mạng già trẻ lớn bé đều cháy thui trong lửa.

Đoàn Tứ Gia chết ngay trong đại sảnh, vũ khí tùy thân của ông là ngọn Lê hoa ngân thương bị gãy làm đôi, mũi thương cắm ngay giữa ngực mình.

Nhưng tay Đoàn Tứ Gia không cầm cán thương mà nắm chặp lại, hình như đang giữ chặt vật gì trong đó.

Vật gì khiến Đoàn Tứ Gia giữ chặt như vậy, đến chết vẫn không chịu buông?

Không ai biết!

Hiển nhiên Đoàn Tứ Gia bị sát hại, nhưng vĩnh viễn ông không còn nói cho ai biến tên hung thủ.

Ông chết mà không nhắm được mắt.

Thiết Thành Cương nhìn trân trân khuôn mặt đã biến dạng của cậu mình, nhìn hai bàn tay còn nắm chặt đến nỗi gân nổi lên như con rắn và không bảo sao gỡ ra được vì gân cốt đã cứng lại.

Nó cố sức nuốt xuống nỗi căm hận và đau thương đã trào lên cổ.

Nó quỳ xuống, cố sức gỡ bàn tay của người cậu đang nắm chặt, hy vọng lấy được vật trong đó chứng minh hành tích của kẻ sát nhân nhưng không sao gỡ ra được.

Khí huyết đã đông cứng, xương cũng rắn lại như đá.

Lửa cháy phủ khắp đại sảnh, táp cả vào người Thiết Thành Cương làm mặt mũi tóc tai nó cháy sém, hai mắt đỏ ngầu rực lửa.

Sáu tên huynh đệ đứng bên ngoài nhìn nó đầy lo lắng, lên tiếng giục:

- Ra nhanh đi!

Thiết Thành Cương bỗng nghiến chặt răng, đột nhiên rút đao chém đứt hai bàn tay của người cậu xấu số bỏ vào túi rồi lao ra cửa.

Sáu tên huynh đệ sững người vì kinh ngạc.

Một tên hỏi:

- Nếu ngươi muốn biết trong bàn tay giấu vật gì nhưng không gỡ được thì mang luôn cả thi thể cửu cửu ra ngoài này có hơn không?

Thiết Thành Cương đáp gọn:

- Để hỏa táng tốt hơn!

Thông thường không bao giờ nó giấu huynh đệ mình điều gì. Nhưng lần này nó không thể nói rõ dự định của mình.

Nó biết rằng sắp đến phút quyết định của đời mình.

Không phải là dự cảm mà nó suy đoán rằng hôm nay không thể mang thi thể cậu mình ra khỏi đám lửa, thậm chí tính mạng của mình còn khó giữ được.

Nó khoát tay ra hiệu cho sáu tên huynh đệ lùi về.

Một tên ngạc nhiên hỏi:

- Đành bỏ mặc mọi chuyện ở đây sao?

Thiết Thành Cương lặng lẽ gật đầu.

Tên khác tiếp:

- Chúng ta ít nhất cũng nên truy xét xem ai đã hạ độc thủ chứ?

Thiết Thành Cương không đáp, đưa mắt nhìn về phía môn.

Có ba người đã vào giữa tiền viện.

Ba người đều bận đạo y màu lam nhạt, cùng đeo trường kiếm tua vàng, tuổi trên dưới lục tuần, râu bạc phơ phất.

Ba vị đạo nhân này từ lâu không màng thế sự, tất không phải là hung thủ.

Nhưng đã từ lâu không màng thế sự, sao bỗng dưng tới đây?

Là cứu tinh bất ngờ?

Nhưng tất cả đều đã muộn.

Thiết Thành Cương chợt sầm mặt lại.Nhưng một tên huynh đệ của nó mừng rỡ nói:

- Hoàng Sơn tam hữu đã tới. Chỉ cần có ba vị tiền bối này thì việc gì chẳng giải quyết xong.

Đúng ba vị đạo nhân là Hoàng Sơn tam hữu, pháp hiệu là Nhất Thạch, Nhất Vân và Nhất Tuyên.

Tuy họ xuất gia, nhưng không xuất thế.

Trong giang hồ tuy biết Hoàng Sơn tam hữu kiếm pháp thần diệu mà luôn vì người đòi công đạo.

Vì thế nhiều thiếu niên hiệp khách coi Hoàng Sơn tam hữu là thần tượng.

Thất Dũng Sĩ cũng không ngoại lệ.

Chúng vội tiến ra nghênh đón, cúi người cung kính thi lễ.

Vẻ mặt của Nhất Thạch, Nhất Vân và Nhất Tuyên đều nặng nề, giống như những đám mây đen thường che phủ trên núi Hoàng Sơn.

Nhất Tuyên đạo nhân chợt hừ một tiếng:

- Các ngươi thật to gan!

Nhất Vân mắt lóe tia độc địa, thêm lời:

- Ta biết các ngươi xưa nay thường gây chuyện càn quấy. Nhưng không ngờ dám gây chuyện tày đình này!

Thất Dũng Sĩ, trừ Thiết Thành Cương nghe nói đều biến sắc.

Không phải chúng hoảng sợ mà uất ức.

Một tên hỏi:

- Chúng tôi làm gì? Ba vị tiền bối đã lầm, không phải chúng tôi gây nên vụ hỏa hoạn này.

Sự thật, nếu muốn chúng cũng không đủ sức, vì Đoàn Tứ Gia võ công cao cường, thủ hạ của ông có tới chục người, võ công đều không kém Thất Dũng Sĩ.

Nhất Tuyên phát nộ, gầm lên:

- Các ngươi còn dám chối nữa sao?

Nhất Vân tiếp:

- Không phải các ngươi làm thì ai vào đây nữa? Trên đao thương các ngươi còn chưa khô vết máu kìa!

Quả nhiên trên binh khí chúng có vết máu, nhưng đó là máu thú chứ không phải máu người.

Với nhãn lực của Hoàng Sơn tam hữu, há không nhận ra sự khác biệt đó?

Hơn nữa cách chúng không xa còn xác của mấy con thú vừa săn được.

Sáu tên huynh đệ đều thấy oan ức.

Nhưng Thiết Thành Cương lại rất bình tĩnh.

Nó đã liệu trước việc này, bởi thế mới chặt phăng hai bàn tay của người cậu ruột.

Nhất Tuyên trừng mắt hỏi:

- Các ngươi còn nói gì nữa?

Thiết Thành Cương chợt lên tiếng:

- Chúng tôi biết ai đã làm chuyện này. Nhưng đừng hòng các vị uy hiếp gì thêm...

Nhất Tuyên lộ vẻ ngạc nhiên hỏi:

- Vậy ngươi muốn gì?

Thiết Thành Cương đáp:

- Chỉ cần ba vị thả chúng tôi đi, tôi đảm bảo sẽ không hở bất cứ điều gì về vụ này.

Nhất Thạch lộ vẻ sát cơ, đanh giọng:

- Không được bỏ sót tên nào. Giết!

Mới được nửa câu, Nhất Thạch đạo nhân đã phát kiếm.

Vừa nói xong câu thì một trong Thất Dũng Sĩ đã bị chém làm đôi.

Thất Dũng Sĩ liên kết là do nghĩa khí và lòng quả cảm, không có ai hèn nhát.

Chỉ cần một tên bị giết là tất cả máu sôi hiện lên, bất chấp tình thế, bất chấp lực lượng đối phương mạnh bao nhiêu, không ai lùi bước.

Hiển nhiên chúng quá rõ không phải là đối thủ của Hoàng Sơn tam hữu nhưng chúng không lùi bước vì chúng không sợ chết.

Đã không thể giữ được cái quý giá là sự sinh tồn thì chẳng cần gì phải tỏ ra sợ hãi trước cái chết.

Đột nhiên Thiết Thành Cương lao mình vào biển lửa.

Nó lâm trận mà tẩu thoát không phải là sợ chết. Chỉ là không cam chịu chết một cách bất minh bất bạch như thế.

Nó biết rằng nếu cả mình cũng chết thì Thất Dũng Sĩ sẽ mang một vết nhục không sao tẩy rửa được, là hung thủ tàn sát Vạn Cảnh sơn trang, còn hung thủ thật sự thì mãi mãi ung dung thoát khỏi sự nghi ngờ.

Nó biết rõ Hoàng Sơn tam hữu tuyệt đối không để nó hoặc bất cứ vị huynh đệ nào khác thoát chết, bởi thế mới lao mình vào biển lửa.

Đó là hy vọng duy nhất thoát chết, mặc dù hết sức mong manh.

Cũng là hy vọng duy nhất lấy lại thanh danh cho Thất Dũng Sĩ và vạch mặt tội nhân.

Nhất Thạch đạo nhân gào lên:

- Đuổi theo! Không được để hắn thoát! Năm tên này một mình ta đối phó cũng dư sức.

Dứt lời vung kiếm.

Lại thêm một nạn nhân lìa trần.

Ánh kiếm tiếp tục tung hoành.

Lại thây rơi, máu đổ nhưng không một tiếng kêu than.

Nhất Tuyên và Nhất Vân cũng xông vào biển lửa.

Đám cháy càng khốc liệt.

Râu tóc hai tên đạo sĩ bén lửa, nhưng chúng vẫn xông vào, dùng kiếm và chưởng đánh bật những thanh xà cháy rực rơi vào người.

Người ta nói rằng Hoàng Sơn tam hữu là thần tiên thế ngoại, sống như nhân vật dã hạc, chưa thấy cuồng hận như thế bao giờ.

Chẳng lẽ chỉ vì giết mấy hài tử mà Hoàng Sơn tam hữu không kể đến thanh danh của mình?

Nhất Tuyên nói:

- Thiết Thành Cương! Huynh đệ của ngươi đang bị giết. Chẳng lẽ ngươi để mặc? Ngươi là thứ bằng hữu gì vậy chứ?

Không có tiếng trả lời.

Chỉ có tiếng lửa cháy rần rật.

Nhất Vân nóng không chịu nổi, kêu lên:

- Chúng ta hãy ra khỏi đây. Dù sao hắn cũng không chạy thoát.

- Đúng thế.

Cho dù Thiết Thành Cương không bị hỏa thiêu thì cũng táng mạng dưới kiếm của Hoàng Sơn tam hữu.

* * * * *

Ngọn lửa tàn dần.

Hoàng Sơn tam hữu lật kỹ từng đống than, đếm số tử thi bị ngọn lửa thui cháy đen, co quắp.

Nhất Thạch hỏi:

- Tất cả bao nhiêu tử thi?

- Bảy mươi chín.

Nhất Thạch lẩm bẩm một lúc rồi nói:

- Thiết Thành Cương vẫn chưa chết.

Nhất Tuyên gật đầu:

- Chính thế! Toàn bộ Vạn Cảnh sơn trang vừa đủ bảy mươi chín nhân mạng.

Nhất Thạch nghiến răng:

- Hắn nhất định phải chết!

Nhất Tuyên gật đầu.Cả ba vị đạo nhân một lần nữa truy tìm trong đống lửa vẫn còn cháy âm ỉ.

Vẫn là bảy mươi chín tử thi.

Nhất Tuyên tìm thấy một cửa địa đạo, nói:

- Chỉ sợ hắn đã tẩu thoát theo đường này.

Nhất Vân thêm:

- Hắn là thân thích của Đoàn lão Tứ, đương nhiên từng ở đây và biết cả mật đạo này.

Nhất Thạch là lão đại, ra lệnh:

- Truy tìm!

Nhất Tuyên tán thành:

- Đương nhiên! Dù hắn tới tận chân trời góc biển cũng không thể để hắn tẩu thoát.

* * * * *

Thiết Thành Cương nấp trong một bụi gai rậm rạp, không dám nhúc nhích.

Trên mình nó đầy thương tích, rất nhiều vết bỏng, ba ngày không ăn uống gì, đầu váng mắt hoa, khát khô cả cổ.

Nhưng cố căng mắt cảnh giới, không để ngất đi.

Nó phải uống sương đêm trên lá cho đỡ khát.

Vì nó biết mình đang bị săn đuổi.

Không chỉ Hoàng Sơn tam hữu mà cả Hổ Lâm đại hiệp Triệu Hùng cũng đã huy động toàn bộ môn hạ đệ tử truy tìm nó.

Hổ Lâm đại hiệp Triệu Hùng là bằng hữu của phụ thân nó.

Khi Thiết Thành Cương chạy tới đây, nó định bụng nhờ Triệu Hùng bảo vệ, cầu ông ta chủ trì công đạo.

Nhưng Triệu Hùng thà tin lời Hoàng Sơn tam hữu còn hơn tim vào cô nhi của bằng hữu mình.

May nó phát hiện kịp thời thần tình của Triệu Hùng tỏ ra khác thường, nếu không đã táng mạng dưới kiếm của Hoàng Sơn tam hữu.

Đến cả Hổ Lâm đại hiệp Triệu Hùng còn không tin thì nó thử hỏi có ai tin?

Trên giang hồ có nhân vật nào vì bảo vệ nó mà dám đắc tội với Hoàng Sơn tam hữu.

Thiết Thành Cương mặt đầy bùn đất, nước mắt thấm ướt cả lớp bùn khô cứng, làm nó nhão đi.

Nó là thiếu niên kiên cường chưa từng khóc vì sợ hãi.

Nhưng lúc này nó thương tâm và tuyệt vọng.

Nó bị oan khuất. Sáu tên huynh đệ của nó hàm oan mà chết.

Hai bàn tay cháy khô của cậu nó vẫn nằm trong túi, giữ chặt lấy chứng cứ.

Nhưng nó không thể đưa ra chứng cứ cho người khác xem để minh oan cho mình và kết tội hung thủ.

Vì không ai đủ tín nhiệm đối với nó.

Chắc có người mang chứng cứ đó đem tới trình bày với Hoàng Sơn tam hữu nhờ chủ trì công đạo, và số người đó không ít.

Nhưng Thiết Thành Cương quá hiểu làm như thế tất chết không có đất chôn.

Gió đêm mang tới tiếng chó hoang gầm rú.

Chắc rằng chúng tranh giành xương thịt của nạn nhân xấu số ở Vạn Cảnh sơn trang.

Có cả sáu tên huynh đệ của Thiết Thành Cương nữa.

Nó hiện tại không bằng một con chó. Thống khổ, đói khát, lạnh lẽo và không ai giúp đỡ.

Nó trở mình.

Trên trời ngàn sao nhấp nháy.

Những vì sao thường mang đến cho người ta những hy vọng.

Nó đột nhiên nhớ tới một người:

- Lão Bá!

Trên đời giả sử có một người duy nhất làm nó tin tưởng thì đó là Lão Bá.

Chỉ có vị đó, không còn ai khác.

* * * * *

Vũ Lão Đao là tiêu đầu của Trấn Vũ tiêu cục.

Nhi tử độc nhất của lão là Tiểu Vũ đã năm sáu ngày không ăn uống gì, chỉ thỉnh thoảng thều thào hai tiếng:

- Đại Đại...

Đại Đại là tình nhân của Tiểu Vũ.

Hai người đã thề non hẹn biển, nhưng bị người ta rẽ thúy chia uyên.

Phụ thân của Đại Đại nợ tiền của một vị cự phú là Vạn Bằng Vương, tên này bắt Đại Đại về làm nô tỳ để xiết nợ.

Trong mắt nhiều người thì Vạn Bằng Vương là một vị thần.

Thậm chí hắn còn hơn thần thánh vì vóc dáng cao lớn hơn, bộ dạng cũng uy vũ hơn, và tay hắn vung lên khiến phong vân cũng đổi sắc.

Vũ Lão Đao tuy là tiêu đầu nhưng võ học và thế lực đều kém xa Vạn Bằng Vương.

Nhưng chẳng lẽ để mặc nhi tử độc nhất của mình tàn tạ mà chết?

Lão đành nhẫn nhục đến cầu xin Vạn Bằng Vương được chuộc Đại Đại về làm dâu.

Nhưng Vũ Lão Đao được đáp lại bằng sự khinh miệt tàn bạo, đành trở về với thương tích đầy mình và lòng thù hận.

Lão có thể chịu đựng đau đớn và khổ nhục, nhưng chẳng lẽ chịu giương mắt nhìn nhi tử chết dần?

Lão vô cùng tuyệt vọng, nghĩ đến cái chết.

Đúng lúc đó thì Vũ Lão Đao nhận được một tấm thiệp của người bằng hữu từ thời niên thiếu.

Tuy tuổi tác xấp xỉ nhau, nhưng Vũ Lão Đao vẫn xưng hô vị bằng hữu đó như mọi người: Lão Bá.

Đó là tấm thiệp mời lão tới dự sinh nhật.

Tấm thiệp khơi lên niềm hy vọng trong lòng Vũ Lão Đao.

Lão hận mình tại sao không đến Lão Bá từ trước. Trên thế gian chỉ có người đó mới là cứu tinh của nhi tử mà thôi.

Và không còn ai khác.

Lão Bá tên thật là Tôn Ngọc Bá.

Rất ít người biết rõ Tôn Ngọc Bá là dạng người như thế nào và ông ta làm việc gì.

Nhưng bất cứ ai gặp khó khăn, ai chịu điều gì uất ức đều tìm đến cầu ông giúp.

Ông không hề từ chối, cũng không hứa qua loa cho xong chuyện.

Chỉ cần ông nhận lời thì cho dù việc trọng đại thế nào ông cũng gác sang bên, bởi vì không muốn làm người khác thất vọng.

Người ta không báo đáp ông điều gì, chỉ cần tự coi mình là bằng hữu.

Lão Bá làm thế vì thích thành toàn cho người khác, ghét cảnh bất công, như người nông phu ghét cỏ dại, như người trồng rau ghét sâu bọ.

Tuy Lão Bá không mong người khác báo đáp, nhưng vẫn có những vật phẩm hàm ân được bí mật mang tới.

Niềm tự hào và nỗi vui lớn của ông là được mọi người cung kính và trìu mến gọi mình là Lão Bá.

Ông thích cách xưng như vậy, coi đó là điều vinh hạnh lớn lao nhất của cuộc đời.

Ngoài nỗi say mê giúp đỡ người khác, ông còn thú vui nữa là trồng hoa.

Trang viện của Tôn Ngọc Bá trồng rất nhiều hoa, bốn mùa đều ngát hương và khoe sắc rực rỡ.

Bây giờ là mùa cúc nở rộ.

Bởi thế Tôn Ngọc Bá tiếp khách của mình ở Cúc Hoa viên.

Khách nhân đến từ nhiều nơi khác nhau đổ về, có người mang lễ vật, có người chỉ mang đến lòng thành kính.

Lão Bá đối với mọi người đều có thái độ như nhau, không phân biệt địa vị sang hèn.

Chỉ cần tới đây là trở thành quý khách.

Ông chưa bao giờ lạnh lùng với ai.

Đặc biệt hôm nay, nụ cười của ông càng cởi mở thân thiết, vì hôm nay là sinh nhật của ông.

Lão Bá Tôn Ngọc Bá đứng tận ngoài hoa viên nghênh đón tân khách.

Tôn Ngọc Bá không cao lớn uy nghiêm như người ta tưởng tượng.

Miệng ông thường tươi cười, nhưng như thế làm người ta thêm kính trọng.

Ông có một nhi tử tên là Tôn Kiếm.

Y vốn tên là Tôn Kiếm Như, nhưng cho rằng chữ Như có vẻ thiếu mạnh mẽ, mang chút gì của nữ giới nên bỏ nó đi.

Tôn Kiếm xứng đáng là một nam tử hán, dáng người giống phụ thân, tầm vóc trung bình, phong độ thanh thoát.

Tuy nhiên người khác đối với Tôn Kiếm không giống như đối với phụ thân y.

Vì tính y nóng nảy, hay nổi giận, có phần khắc nghiệt, vì lẽ đó mà mất đi nhiều bằng hữu.

Người ta không thích gần gũi y, có phần sợ nữa.

Nhưng nữ nhân lại khác.

Nữ nhân tuy cũng sợ y, nhưng không kháng cự nổi sức hấp dẫn của y.

Nhiều nữ nhân chỉ cần một cái nhìn của y mà không tiếc hiến thân cho y.

Lúc này Tôn Kiếm cũng đứng ngoài Cúc Hoa viên cùng phụ thân đón tiếp tân khách, nhưng vì đã đứng khá lâu nên tỏ ra sốt ruột.

May rằng đã tới giờ dậu là thời gian ấn định tiệc yến. Tân khách hầu hết đều tới đủ.

Trong tân khách có nhiều người lạ mặt, trong đó có một thiếu niên vận y bào giản dị, sắc mặt lạnh lùng, tay xách một gói quà mừng thọ vừa phải.

Cả hai phụ tử họ Tôn đều không biết mặt thiếu niên này, cũng chưa từng có quan hệ gì.

Như đã nói, Lão Bá thích bằng hữu, và đã tới đây là trở thành khách quý.

Hơn nữa vẻ ngoài của thiếu niên tuy lạnh lùng nhưng dễ cảm tình, thậm chí Tôn Kiếm còn muốn kết làm bằng hữu.

Trên gói quà có viết tên: Trần Chí Dân.

Đó là cái tên rất bình thường.

Tôn Ngọc Bá chợt hỏi nhi tử:

- Trần Chí Dân... Ngươi đã nghe tên đó chưa?

Tôn Kiếm đáp:

- Chưa.

Tôn Ngọc Bá nhíu mày vẻ ngạc nhiên:

- Hai năm rồi ngươi hay ra ngoài mà không nghe tên đó ư?

- Không! Nhưng hài tử cho rằng hắn chẳng phải người giả danh đâu!

Tôn Ngọc Bá vẫn tỏ ra ngờ vực:

- Lạ thật... Dáng người như thế mà lại vô danh sao?

Tôn Kiếm biện hộ:

- Có thể hắn không được may mắn...

- Lát nữa ngươi thử hỏi Lục Hương Xuyên xem. Có thể hắn biết.

- Vâng!

Tuy nói thế nhưng Tôn Kiếm đã không hỏi. Bởi vì khách nhân đến mỗi lúc một đông khiến họ quên ngay chuyện đó.

Và dù có nhớ hắn cũng không hỏi.

Vì Tôn Kiếm không thích Lục Hương Xuyên, cho rằng tên này có vẻ gì đó nữ nhân.

Giá như hắn biết thiếu niên đó là ai và đến đây với mục đích gì.

Có lẽ tình huống xảy ra hoàn toàn khác...

Chắc rằng những chuyện thây rơi đổ máu sau này đã có thể tránh được...

Vì thiếu niên đó chẳng phải là Trần Chí Dân.

Hắn đến đây với mục đích giết người, và người hắn định giết chính là Tôn Ngọc Bá.

Tên thật của hắn là Mạnh Tinh Hồn.

Giả như Tôn Kiếm chịu hỏi Lục Hương Xuyên, nhất định tên này sẽ tra rõ lai lịch của thiếu niên lạ mặt đó.

Vì bản tính của Lục Hương Xuyên hành sự vô cùng chu đáo, mỗi việc đều phải tới tận ngọn nguồn...

Chương 3: Sát thủ kinh hồn

Tôn Kiếm không muốn hỏi Lục Hương Xuyên vì y không thích tên thủ hạ đắc lực này của phụ thân mình.

Bởi vì Tôn Kiếm cho rằng Lục Hương Xuyên có dáng vẻ và tính cách giống nữ nhân.

Quả là Lục Hương Xuyên có nước da trắng trẻo, thể chất yếu nhược giống nữ nhân.

Ngay cả cái tên Hương Xuyên cũng thế.

Về tính cách, phần nào có thể coi đó là giống nữ nhân: nhãn quang tinh tế, tính thận trọng...

Chung quy lại, Tôn Kiếm và Lục Hương Xuyên hoàn toàn tương phản nhau.

Nhưng nói rằng Lục Hương Xuyên là người nhu nhược thì đó là một sai lầm lớn, không những đáng cười mà còn rất đáng sợ.

Bởi vì không những y là một trợ thủ đắc lực nhất của Tôn Ngọc Bá, mà còn là một trong ba nhân vật thành thạo nhất võ lâm về sử dụng ám khí.

Riêng về thủ thuật phóng ám khí bằng lực nén lò xo thì trên giang hồ không ai sánh kịp.

Lục Hương Xuyên không bao giờ dùng binh khi vì thứ đó đối với y hoàn toàn không cần thiết.

Một người toàn thân đều có ám khí, mọi lúc mọi nơi đều có thể phát động, cho dù đối phương ở góc độ và cự ly nào thì cần gì phải dùng đến binh khí khác?

* * * * *

Tôn Ngọc Bá chỉ cần trông thấy giỏ trái nho và dưa hấu là biết ngay Trương lão đầu đã tới.

Mỗi năm cứ đến vụ thu hoạch, Trương lão đầu không bao giờ quên mang thứ thổ sản này đến biếu lão.

Suốt năm quần quật cày thuê cuốc mướn để nuôi hai miệng ăn, Trương lão đầu có ngày nào được nhàn tản nghỉ ngơi?

Chỉ có sau khi thu hoạch, lão tự cho phép mình nghỉ một hôm mang giỏ quả tới đây để tận hưởng thú vui nhàn tản và ăn uống thỏa thích.

Niềm khoái lạc thật nhỏ nhoi và đáng cảm động.

Bởi thế mỗi lần Trương lão đầu tới đây đều có vẻ mặt rạng rỡ như tươi trẻ hắn ra.

Nhưng hôm nay vẻ mặt Trương lão đầu hoàn toàn khác, hốc hác, ủ dột, thậm chí khóe mắt còn ngấn lệ.

Hiển nhiên đã xảy ra chuyện khác thường.

Là bằng hữu vong niên, Tôn Ngọc Bá liền nhận ra ngay, vội đưa Trương lão đầu vào thư phòng, trước hết châm một mồi thuốc và một chén rượu để giúp lão bình tâm lại.

Thư phòng của Lão Bá là cấm địa, có thể nói bất cứ điều gì mà không sợ bị nghe lén.

Tôn Ngọc Bá không cần hỏi han gì mà đưa ngay Trương lão đầu tới đây vì biết bằng hữu tất có nỗi khổ tâm.

Trương lão đầu uống xong chén rượu rồi mới kể lại đầu đuôi nỗi bất hạnh của mình.

Kể xong, mặt lão cũng rắn đanh lại.

Tuy không nhận được lời hứa nào, nhưng Trương lão đầu tin chắc Lão Bá sẽ vì mình mà chủ trì công đạo, nhất định giáo huấn hai kẻ súc sinh kia đến nơi đến chốn.

Người thứ hai ra khỏi phòng là Vũ Lão Đao, vẻ mặt cũng nhẹ nhõm như Trương lão đầu.

Phương Ấu Tần cũng vậy.

Bất cứ ai từ thư phòng trở ra đều cảm thấy mình được an ủi, được giúp đỡ và lòng đầy cảm kích.

Không có bất cứ ai phải thất vọng.

Cuối cùng là mấy người đến vay tiền. Chờ họ mãn ý quay ra, Lục Hương Xuyên mới bước vào.

Y biết rằng lúc này Lão Bá có việc cần sai bảo.

Xưa nay Tôn Ngọc Bá vẫn hạ những mệnh lệnh đơn giản và ngắn gọn:

- Cho hai người ngày mai đến Từ gia bảo, không cần lấy mạng huynh đệ họ Giang nhưng ít nhất để chúng trong ba tháng không dậy được khỏi giường.

Lục Hương Xuyên nghĩ ngợi chốc lát rồi hỏi:

- Phái Văn Hổ và Văn Báo đi có được không? Chúng có kinh nghiệm trong việc nào.

Tôn Ngọc Bá gật đầu:

- Ngươi biết Mao Uy chứ?

- Dạ biết. Hắn là một tên trọc phú ngông nghênh, có một số thủ hạ biết chút võ nghệ thường làm những chuyện càn quấy.

- Một người tên là Phương Ấu Tần tới đây kêu rằng vợ hắn công khai tằng tịu với Mao Uy, cậy thế hắn mà thách thức, nhục mạ trượng phu của mình. Hãy sai Tôn Kiếm giải quyết việc này.

Lục Hương Xuyên cười thầm. Y hiểu thâm ý Lão Bá.

Tôn Ngọc Bá ra mệnh lệnh cuối cùng:

- Việc ở Thập Nhị Phi Bằng bang cần phải do chính ngươi đi mới được, Vạn Bằng Vương cậy thế làm càn không ít, thế lực hắn không phải tầm thường. Thật ra ta cũng chưa biết rõ hắn là người thế nào, lần này hắn bắt vị hôn thê của nhi tử Vũ Lão Đao trừ nợ. Vũ Lão Đao mang tiền tới chuộc thay cho cha mẹ thiếu nữ bất hạnh đó nhưng bị Vạn Bằng Vương từ chối lại còn cho người đánh bị thương đuổi về. Hắn là kẻ không dễ đối phó. Ta hy vọng ngươi giải quyết việc này nhẹ nhàng, chỉ cần chuộc được tiểu cô nương đó cho Vũ lão đệ là xong.

Lục Hương Xuyên biết đây là nhiệm vụ phức tạp và khó khăn, nhưng trên mặt không hề lộ ra chút lo lắng nào.

Ai cũng biết Lục Hương Xuyên sẵn sàng vì Lão Bá mà làm bất cứ việc gì.

Được Lão Bá tin cậy giao nhiệm vụ quan trọng khó khăn nhất, Lục Hương Xuyên thấy đủ mãn nguyện rồi.

Nghĩ tới đó, trong ánh mắt y lộ vẻ cảm kích.

Dường như Lão Bá đoán biết nội tâm đối phương, ông mỉm miệng cười vỗ nhẹ vào vai Lục Hương Xuyên nói:

- Ngươi là một hài tử rất tốt. Ta hy vọng ngươi cũng là nhi tử của ta.

Lục Hương Xuyên cố nén xúc động, nói:

- Hàn Đường lại đến. Hắn chờ bên ngoài khá lâu, muốn thân đến từ biệt lão nhân gia.

Nghe đến tên Hàn Đường, Tôn Ngọc Bá lộ vẻ không vui, lẩm bẩm:

- Lẽ ra hắn không nên tới...

Lục Hương Xuyên không biết nói gì.

Ngay cả Hàn Đường là nhân vật thế nào y cũng hoàn toàn không biết thì nói gì được.

Thậm chí, y không hiểu được giữa Lão Bá và con người kỳ quặc đó có quan hệ thế nào...

Lục Hương Xuyên rất ít khi gặp Hàn Đường, nhưng mỗi lần gặp hắn, y cảm thấy trong lòng như muốn nổi gai, chính y cũng không hiểu vì sao như vậy.

Hàn Đường không phải là kẻ thô bạo, cũng không hung ác. Chẳng qua trong mắt hắn ẩn chứa sự lạnh lùng đáng sợ.

Ngoài ra hắn có một đặc điểm khác thường là bất cứ ai cũng không được tới gần.

Chủ yếu là hắn luôn tìm cách tránh xa mọi người, bất cứ ở đâu hắn cũng đứng cách một quãng xa.

Cho dù là ai, cứ đến gần trong phạm vi bảy thước là Hàn Đường lùi ngay.

Trừ trước mặt Lão Bá, hắn chưa từng hé răng với người nào khác.

Mà ngay đối với Lão Bá, hắn cũng rất ít nói, chủ yếu là dùng hành động để thay cho ngôn ngữ.

Lục Hương Xuyên nhận ra một điều là Hàn Đường đối với Lão Bá không có tình hữu ái mà chỉ có sự tôn kính.

Bất cứ ai đối với Lão Bá đều có ít nhiều tình bằng hữu, chỉ riêng Hàn Đường là không.

Tựa hồ hắn tự coi mình là nô bộc của Lão Bá vậy.

Tôn Ngọc Bá trầm ngâm một lúc rồi chợt thở dài nói:

- Hắn đã đến thì cũng phải để cho vào đi.

Lục Hương Xuyên dạ một tiếng rồi đi ngay ra cửa.

Mới vào phòng, Hàn Đường liền quỳ ngay xuống hôn chân Lão Bá.

Lễ tiết đó không những thái quá không ai dùng mà còn đáng cười nữa.

Nhưng nếu có người nào thấy Hàn Đường làm việc đó thì lại không ai thấy buồn cười.

Cũng như Hàn Đường làm tất cả những việc khác không ai thấy buồn cười.

Bởi vì hắn làm mọi việc đều toàn tâm toàn ý, với sự thành thực không sao tưởng tượng được khiến người ta phải cảm động, thậm chí còn đáng sợ.

Tôn Ngọc Bá thản nhiên tiếp thụ lễ tiết đó, không tỏ ra khó chịu hoặc khách khí gì.

Đó là chuyện hiếm có.

Lão Bá không thích người khác tham bái mình. Lục Hương Xuyên không hiểu vì sao lão nhân gia đối với Hàn Đường lại có ngoại lệ.

Tôn Ngọc Bá cất tiếng hỏi:

- Ngươi vẫn bình an mạnh khỏe chứ?

Hàn Đường đáp gọn:

- Dạ!

Tôn Ngọc Bá lại hỏi:

- Ngươi vẫn chưa lấy vợ?

- Dạ chưa.

Tôn Ngọc Bá khuyên:

- Ngươi nên tìm cho mình một nữ nhân.

Hàn Đường lắc đầu:

- Tôi không tin nữ nhân.

Lão Bá cười nói:

- Quá tin vào nữ nhân đương nhiên là không tốt. Nhưng nếu không tin chút nào thì cũng không ổn. Họ có thể làm cho nam nhân ổn định hơn.

Hàn Đường bổ sung:

- Và nữ nhân cũng có thể làm cho nam nhân phát điên.

Tôn Ngọc Bá cười hỏi:

- Ngươi đã gặp Tiểu Phương chưa?

Hàn Đường lắc đầu:

- Nó không muốn gặp tôi.

Dừng một lát, lại thêm:

- Cũng có thể có một người nào đó...

Nói tới đó chợt trong đôi mắt hắn ánh lên một chút biểu cảm, pha lẫn nét châm biếm và sự ảm đạm...

Lục Hương Xuyên chưa từng thấy ai có biểu hiện như thế.

Lão Bá nói:

- Ngươi có thể đi. Sang năm ngươi đừng đến cũng được. Ta hiểu tâm ý ngươi.
Hàn Đường cúi thấp đầu trầm ngâm một hồi, rồi bỗng chậm rãi nói một cách dứt khoát:

- Sang năm tôi còn đến nữa. Mỗi năm tôi chỉ tới một lần.

Vẻ mặt Lão Bá chợt hiện lên sự đồng tình và thông cảm. Chỉ có ông biết được nỗi khổ đau của con người kỳ quặc này nhưng không giúp gì được.

Và ông cũng không muốn giúp.

Điều này khiến ông đau lòng, đó cũng chính là lý do tại sao ông không muốn gặp Hàn Đường.

Hắn quay người chầm chậm hướng ra cửa.

Lục Hương Xuyên không nén được, vội nói:

- Trong phòng ta hiện không có ai. Nếu ngươi muốn ở lại uống một chén thì ta sẽ về tiếp ngươi.

Hàn Đường lắc đầu, vẫn không quay lại bước nhanh ra khỏi phòng.

Lục Hương Xuyên cười bối rối, bỗng nhiên có cảm giác ánh mắt của Lão Bá nhìn xoáy vào mình.

Đối với Lục Hương Xuyên, Lão Bá ít khi tỏ ra nghiêm khắc.

Y ngẩng lên, quả nhiên trông thấy ánh mắt của Lão Bá nhìn mình một cách nghiêm khắc, liền hiểu rằng mình đã làm sai việc gì đó nhưng không biết cụ thể là gì.

Gần đây, Lục Hương Xuyên hầu như chưa phạm sai lầm nào trong công việc.

Lão Bá chợt hỏi:

- Có vẻ như ngươi đồng tình với hắn?

Lục Hương Xuyên cúi thấp đầu, đáp khẽ:

- Dạ...

Lão Bá nói:

- Đồng tình với người khác là việc tốt. Ngươi có thể đồng tình với bất cứ ai, nhưng không nên đồng tình với hắn.

Lục Hương Xuyên định hỏi vì sao nhưng không dám.

Lão Bá giải thích:

- Nếu ngươi đồng tình với hắn thì hắn sẽ phát điên!

Lục Hương Xuyên hoàn toàn không hiểu vì sao lại thế.

Lão Bá chợt thở dài nói tiếp:

- Hắn lẽ ra đã phát điên từ lâu, thậm chí nên chết lâu rồi. Thế mà vẫn sống tới tận bây giờ... chỉ vì hắn cho rằng trên thế gian này không có người nào tốt với mình, không một ai!

Lục Hương Xuyên lại càng mơ hồ, không nhịn nổi, liền buột miệng hỏi:

- Rốt cuộc hắn là loại người thế nào? Lão nhân gia, trước đây hắn đã làm điều gì vậy?

Tôn Ngọc Bá bỗng sa sầm mặt, cau có đáp:

- Ngươi không cần biết hắn là loại người nào. Có nhiều chuyện ngươi chẳng cần phải biết!

Lục Hương Xuyên cúi thấp đầu đáp:

- Dạ!

Lão Bá bỗng thở dài dịu giọng:

- Nhưng ta có thể cho ngươi biết điều này. Hắn đã làm một việc mà trước đây chưa ai từng làm, và có lẽ sau này không ai làm như thế!

Lục Hương Xuyên vừa định cáo từ đi ra chợt nghe bên ngoài có tiếng huyên náo, tiếng chân rầm rập và tiếng người la lên kinh hãi.

Tiếp đó, từ hậu viện có một quái vật xồng xộc chạy vào.

Kẻ xồng xộc chạy vào Cúc Hoa viên không phải là quái vật mà chính là Thiết Thành Cương.

Chẳng qua bộ mặt nó trông thật đáng sợ.

Toàn thân Thiết Thành Cương hầu như không chỗ nào còn lành lặn, quần áo rách bươm lộ ra những vết xước dọc ngang, đầu tóc cháy xém gần hết, cả mặt mũi cũng cháy bỏng làm biến hẳn hình dạng, đôi tròng mắt đỏ ngầu như máu, môi nứt toác như ruộng lúa bị hạn lâu ngày.

Nó chạy bạt mạng như con thú bị thợ săn truy đuổi, miệng phát ra những âm thanh khò khè, phải lắng tai nghe mới rõ:

- Lão Bá!

Bấy giờ Tôn Kiếm đang đánh mắt với một nữ nhân được vị Hổ tổng tiêu đầu của Tứ Phương tiêu cục dẫn tới.

Hắn không biết nữ nhân đó là ai, chỉ biết chắc không phải thê tử của Hồ lão nhị.

Chỉ cần thấy ánh mắt sóng sánh đưa tình của nữ nhân đủ biết đó chẳng phải là hạng tốt lành gì.

Nhưng Tôn Kiếm xưa nay chưa từng cự tuyệt nữ nhân quyến rũ mình.

Hắn đang nghĩ cách nên đưa nữ nhân đó đến một nơi nào vắng vẻ thì Thiết Thành Cương đâm sầm tới.

Tôn Kiếm quen biết Thiết Thành Cương từ lâu, nhưng bây giờ hầu như không thể nhận ra bộ mặt quái gở đó là của ai nữa.

Mãi đến khi Thiết Thành Cương lảo đảo vịn tay vào vai, Tôn Kiếm mới kêu lên kinh hãi:

- Ngươi đấy ư? Làm sao mà lại ra nông nổi này?

Tôn Kiếm vội quát bảo gia nhân mang rượu đến.

Sau khi uống một hớp rượu, Thiết Thành Cương có bình tĩnh lại một chút nhưng vẫn chưa nói được.

Tôn Kiếm thấy ánh mắt Thiết Thành Cương lộ rõ nỗi hoảng sợ liền cất lời an ủi:

- Đừng sợ! Tới được đây là không phải sợ ai cả. Sẽ không có người nào động tới một sợi lông chân của ngươi đâu!

Lời chưa dứt chợt có ai đó nói to:

- Cái đó còn phải chờ xem đã!

Người vừa nói là Nhất Tuyên đạo nhân. Hoàng Sơn tam hữu đã đuổi tới.

Tôn Kiếm cười nhạt nói:

- Cứ thử xem!

Nhất Tuyên đạo nhân đưa mắt nhìn quanh rồi sấn đến trước mặt Tôn Kiếm, mắt lóe lên tia tàn độc nói:

- Ngươi có lẽ còn chưa biết hắn là hung thủ giết người. Hơn nữa đã sát hại chính cậu ruột hắn.

Tôn Kiếm trầm giọng nói:
- Ta chỉ cần biết nó là bằng hữu của ta, lại còn bị thương nữa. Hắn tín nhiệm ta mới chạy tới đây, vì thế không ai được động tới hắn!

Nhất Tuyên đạo nhân mặt sa sầm nói:

- Tìm cha ngươi tới đây. Ta cần nói chuyện với ông ấy!

Tôn Kiếm trừng mắt đáp:

- Phụ thân ta đến cũng thế thôi. Cho dù Ngọc Hoàng Thượng Đế tới đây cũng đừng hòng mang bằng hữu của ta đi!

Nhất Tuyên nổi giận quát:

- To gan! Ngay cả phụ thân ngươi còn chưa dám đối với ta vô lễ như thế!

Chợt có tiếng người nói:

- Ngươi sai rồi! Nó vô lễ như thế là do tính di truyền, bởi vì cha nó nhiều khi cũng rất thiếu lễ độ!

Âm thanh của người đó tuy bình hòa nhưng ngầm chứa uy lực rất lớn.

Nhất Tuyên sửng sốt hỏi:

- Sao ngươi biết...

Tôn Ngọc Bá xuất hiện, bình thản đáp:

- Ta đương nhiên biết, bởi vì ta chính là phụ thân nó.

Nhất Tuyên đạo nhân mở tròn mắt ngơ ngác. Hắn từng nghe danh Lão Bá nhiều lần nhưng chưa được kiến diện.

Nhất Vân đạo nhân bước lên đấu dịu:

- Tôn thí chủ và bọn bần đạo chưa biết nhau nên mới nói thế...

Tôn Ngọc Bá vẫn lạnh lùng:

- Bất luận các vị là ai ta cũng vẫn nói câu đó.

Nhất Tuyên biến sắc hỏi:

- Lâu nay nghe tiếng Tôn Ngọc Bá là người công minh, hôm nay làm sao lại bao che hung thủ như thế?

Tôn Ngọc Bá trả lời kiên quyết:

- Cho dù nó là hung thủ thì cũng phải chờ thương tích bớt đi đã. Huống hồ chưa ai chứng minh được nó là hung thủ.

Nhất Vân nói:

- Chúng ta đã thấy tận mắt, chẳng lẽ như vậy chưa đủ?

- Các vị thấy tận mắt nhưng ta chưa được mục kích. Chỉ biết rằng nếu nó là hung thủ thì tuyệt đối không đời nào dám chạy vào đây.

Quả nhiên như vậy.

Xưa nay chưa từng có ai dám lừa dối Lão Bá. Vì ai cũng biết rằng dám lừa dối ông ta thì chẳng khác nào tự đào huyệt chôn mình.

Nhất Vân giận dữ gào lên:

- Ngay cả Hoàng Sơn tam hữu mà ngươi vẫn không tin sao?

Tôn Ngọc Bá thản nhiên đáp:

- Hoàng Sơn tam hữu là người, Thiết Thành Cương cũng là người. Ở đây ai cũng có quyền phát biểu lời của mình và đều quan trọng như nhau. Tôn mỗ cần nghe Thiết Thành Cương nói gì đã.

Chợt nhìn Thiết Thành Cương đang cố vận hết nội lực nói to:

- Chúng mới là hung thủ! Tôi có chứng cứ. Chúng biết tôi có chứng cứ mới truy sát để diệt khẩu.

Tôn Ngọc Bá hỏi:

- Chứng cứ đâu?

Thiết Thành Cương khó nhọc thò tay vào túi lấy ra hai bàn tay người đã bị chặt đứt, đã cháy queo nhưng nắm lại rất chặt.

Hoàng Sơn tam hữu thấy vậy mặt đều biến sắc.

Nhất Thạch đạo nhân bỗng gầm lên:

- Kẻ sát nhân phải chết, không nói lôi thôi. Giết!

Lời chưa dứt, kiếm đã vung lên nhanh như ánh chớp, chỉ thẳng vào yết hầu Tôn Ngọc Bá.

Nhất Tuyên và Nhất Vân cũng không chậm, xuất kiếm nhằm vào Tôn Kiếm và Thiết Thành Cương.

Lão Bá vẫn đứng nguyên không nhúc nhích, thậm chí cả hai tay cũng bất động.

Tất cả khách nhân đều lộ rõ sự phẫn nộ và lo lắng, đều muốn lao vào ba tên đạo tặc.

Nhưng không cần họ phải vào nữa.

Thanh trường kiếm của Nhất Thạch chưa kịp đâm vào đã rơi bịch xuống đất.

Cánh tay phải cầm kiếm của lão cắm đầy ám khí, có tới mười mấy chiếc đủ các dạng kiểu khác nhau, chỉ có một điểm giống nhau là phương hướng và tốc độ.

Thậm chí Nhất Thạch đạo nhân không phát hiện ra ám khí từ đâu phóng đến, chỉ cảm thấy hình như thiếu niên mặt trắng trẻo như thư sinh đứng sau Tôn Ngọc Bá có phất nhẹ tay.

Lão tặc đạo không sao tin được rằng một người lại có thể nhất loạt phóng đến mười mấy mũi ám khí không chệch phát nào mà lại xuất thủ thần tốc đến như vậy.

Nhất Thạch không thấy đau, bởi vì cánh tay lập tức tê dại đi, buông rơi thanh kiếm.

Bên kia Tôn Kiếm chẳng khác gì con mãnh sư xông thẳng vào Nhất Tuyên đạo nhân, tựa hồ không biết trong tay Nhất Tuyền đang cầm trường kiếm đâm tới, không biết rằng kiếm là một thứ binh khí có thể giết người.

Khi đã lên cơn thịnh nộ thì cho dù trước mặt có thiên binh, vạn mã cũng bất chấp, dám một mình với hai bàn tay không một tấc sắt xông vào.

Nhất Tuyên đạo nhân không ngờ trên đời lại có kẻ liều lĩnh đến thế.

Lão vừa kinh hãi chững lại giây lát thì đã bị đối phương chộp lấy lưỡi kiếm, một bàn tay bằng xương bằng thịt.

Chỉ nghe rắc một tiếng khô giòn, thanh kiếm thép được luyện rất tinh xảo bị gãy thành hai đoạn.

Đương nhiên bàn tay Tôn Kiếm cũng túa máu.

Nhưng Tôn Kiếm không lưu tâm đến vết thương của mình. Chỉ cần hạ gục đối phương, còn tất cả những chuyện khác hoàn toàn không quan trọng!

Không những Nhất Tuyên kinh sợ mà cả Nhất Vân đang lao kiếm vào Thiết Thành Cương cũng sững lại.

Chính trong giây lát bấn loạn đó, chợt thấy một nhân ảnh ở đâu lao vào như ánh chớp.

Khách nhân chỉ thấy một nhân ảnh máu xám lướt vào như cơn lốc mà không ai kịp nhận ra người đó cao hay thấp, gầy hay béo?

Chỉ nghe người đó phát ra mấy tiếng:

- Ai vô lễ với Lão Bá đều phải chết!

Chín tiếng phát ra chẳng mất bao nhiêu thời gian, nhưng khi chín tiếng đó vừa dứt thì Hoàng Sơn tam hữu đều đã biến thành ba cái thây ma rồi.

Cả ba hầu như đoạn khí cùng một lúc.

Nhân ảnh màu xám vừa lao vào, trong tay một mũi dao găm đã cắm phập vào tim Nhất Tuyên đạo nhân.

Hắn còn chưa kịp kêu lên thì người kia đã vung thiết chưởng đánh vào đầu Nhất Thạch.

Nhất Vân hoảng kinh quay lại vung kiếm chém, nhưng mũi kiếm chưa tới nơi thì con dao vừa rút khỏi ngực Nhất Tuyên đã vạch một đường ngắn đứt ngang cổ họng!

Tiếng kêu của Nhất Vân bị chặn lại giữa chừng, tiếp ngay sau âm thanh khô khốc của bộ não Nhất Thạch bị vỡ, thanh âm đó chỉ có thể nghe thấy từ dưới địa ngục mà thôi!

Khi thi thể Hoàng Sơn tam hữu từ từ đổ xuống cũng là lúc sát thủ dùng tay phải hứng lấy tia máu còn nóng hổi từ cổ họng Nhất Vân bôi lên mặt mình làm cho bộ mặt trở nên đỏ lòm nhìn kinh khủng hơn một tên ác quỷ!

Thật ra hắn chẳng cần phải làm như thế người ta cũng chẳng còn hồn vía nào để nhận diện mạo của mình.

Đối với hạng người võ lâm thì giết một lúc hai ba mạng người chẳng phải là điều gì ghê gớm.

Điều làm người ta kinh hồn bạt vía là thủ đoạn và phương thức giết người.

Chỉ có thể dùng mấy từ sau để hình dung: phàm tốc, chuẩn xác và tàn khốc.

Không một người nào có mặt tại trường từng thấy một sát thủ nào giết người phàm tốc, chuẩn xác và tàn khốc đến thế.

Mọi người vừa kịp định thần thì sát thủ đã biến mất. Không ai nhận ra hắn xuất hiện từ đâu và biến đi hướng nào, thậm chí có người cho rằng những gì vừa xảy ra là một cơn ác mộng.

Nhưng sự thật vẫn còn sờ sờ trước mắt: Nhất Tuyên bị đâm thủng ngực, đúng giữa tim không sai một phân, đầu Nhất Thạnh bị đánh vỡ nát và cổ họng Nhất Vân bị đứt lìa.

* * * * *

Lão Bá ra lệnh cho Lục Hương Xuyên kiểm tra xem trong hai bàn tay mà Thiết Thành Cương mang tới giữ chứng cứ gì.

Lục Hương Xuyên khá vất vả mới gỡ được hai nắm tay khô cứng đó, thấy bên trong cầm một chiếc tua kiếm màu vàng, tay kia giữ một mảnh vải cũng màu vàng dứt ra từ tà áo.

Chẳng khó khăn gì để xác định tua kiếm là của Nhất Thạch, còn mảnh vải được dứt ra từ áo của Nhất Tuyên.

Thật ra lúc này chẳng cần đến chứng cứ nữa, vì Hoàng Sơn tam hữu có phải hung thủ hay không điều đó không quan trọng.

Những lời mà sát thủ vừa tuyên bố trước mọi người mới là quan trọng:

- Ai vô lễ với Lão Bá đều phải chết!

Không ai phản đối điều này và mọi người không quên câu đó, nhất là Mạnh Tinh Hồn lại càng không thể quên.

Lúc Hoàng Sơn tam hữu đoạn khí cũng là lúc Mạnh Tinh Hồn rời khỏi Cúc Hoa viên của Lão Bá.

Hắn chẳng cần ở lại làm gì nữa.

Những điều mắt thấy tai nghe trong một khắc vừa qua đủ xác minh Tôn Ngọc Bá là hạng người thế nào.

Thông thường mỗi khi Mạnh Tinh Hồn giết người, bước đầu tiên là xác định xem đối phương là hạng người nào. Thật ra nhiều khi việc xác định rất đơn giản, chẳng cần phải đến tận sào huyệt của người sắp bị giết.

Nhưng lần này hắn cho là quan trọng nên mới đích thân tới tận nơi với tư cách là người tới chúc thọ cải danh thành Trần Chí Dân.

Đương nhiên sau khi xác định xong là hắn đi ngay, đó là nguyên tắc.

Còn những việc khác thì hắn không cần quan tâm, cho dù là việc động trời đi nữa.

Bây giờ thời hạn mà Cao lão đại định ra cho hắn để giết Tôn Ngọc Bá chỉ còn một trăm mười ba ngày nữa.

Như thế là hành động giết người được triển khai.

Chương 4: Tôn kiếm

Tôn Kiếm là người bình sinh ghét nhất những kẻ hành sự không dứt khoát, vì hắn thích làm việc gì là phải tới nơi tới chốn.

Lão Bá lệnh cho hắn đến tìm Mao Uy, thế là hắn cứ từ nhà thẳng đến tư thất của Mao Uy, không tạt ngang rẽ tắt.

Mao Uy đang ngồi trong đại sảnh uống rượu với một thuộc hạ tên là Trí Tương thì có một tên môn đinh mang vào một tấm danh thiếp trên mặt chỉ viết hai chữ: Tôn Kiếm.

Mao Uy nhíu mày hỏi:

- Ngươi đã từng nghe thấy tên này chưa?

Trí Tương đáp:

- Hình như là nhi tử của Tôn Ngọc Bá.

Mao Uy càng nhíu đôi mày lại chặt hơn, hỏi tiếp:

- Tôn Ngọc Bá ư? Có phải đó là nhân vật được mệnh danh là Lão Bá không?

Trí Tương gật đầu:

- Không sai! Hắn thích người khác gọi mình là Lão Bá.

Mao Uy lại hỏi:

- Nhi tử của hắn đến tìm ta có việc gì?

Trí Tương trầm ngâm nói:

- Nghe đâu Lão Bá rất thích kết giao bằng hữu. Rất có khả năng lão muốn giao hảo với đại gia.

Thật ra Trí Tương đoán rằng có nguyên nhân gì đó khác thường, nhưng thấy chẳng việc gì mà phải nói ra những điều chủ nhân không muốn để gánh lấy cơn thịnh nộ vô ích.

Mao Uy cười nói:

- Nếu đã thế thì cho mời hắn vào đi!

Tôn Kiếm không phải đợi mời đã tự đi vào, vì hắn không thích đứng chờ trước cổng nhà người khác.

Không ai ngăn cản hắn. Thật tình có vài người định ngăn lại nhưng đều bị đánh bò lê ra cả rồi.

Mao Uy đứng bật dậy trừng mắt nhìn khách.

Tôn Kiếm không cần chạy, nhưng chỉ lướt ba bốn bước là tới cửa đại sảnh rồi.

Mao Uy thấy thân pháp người này phàm tốc như vậy không khỏi kinh sợ, lên tiếng hỏi:

- Các hạ họ Tôn?

Tôn Kiếm gật đầu, phản vấn:

- Ngươi là Mao Uy đúng không?

- Không sai! Các hạ có việc gì?

- Tới đây để hỏi ngươi một câu.

Mao Uy đưa mắt ra hiệu cho Trí Tương xong mới nói:

- Cứ hỏi!

Tôn Kiếm đi ngay vào việc:

- Có phải ngươi quan hệ bất chính với vợ của một người là Phương Ấu Tần không?

Mao Uy bỗng biến sắc.

Từ hậu sảnh có mấy tên thủ hạ bước ra, dẫn đầu là một tên bảo tiêu mặt sẹo, sấn tới vung chưởng định đánh vào ngực Tôn Kiếm.

Tôn Kiếm chợt trừng mắt quát:

- Ngươi dám ư?

Ánh mắt và tiếng quát của hắn có uy lực rất lớn làm tên mặt sẹo giật mình rụt tay lại.

Tuy nhiên bát cơm bưng trên tay chẳng phải được ăn không. Nhiều khi vì nó mà phải liều mạng.

Mấy năm gần đây thế lực của Mao Uy ngày càng lớn, vì thế bọn thủ hạ hiếm có cơ hội phải bán mạng vì chủ nhân. Kẻ địch vừa nghe danh Mao Uy đã mất vía, cần gì động thủ nữa?

Thời gian này bọn thủ hạ sống thoải mái nhàn tản, hầu như bưng bát cơm chẳng phải đổ mồ hôi, bởi thế đây là cơ hội tốt để chứng tỏ mình chẳng phải kẻ ăn không.

Tên mặt sẹo lại vung tay xuất một quyền đánh vào ngực Tôn Kiếm.

Tôn Kiếm bất thần chộp lấy uyển mạch đối phương vặn trái ra phía sau.

Chỉ nghe rắc một tiếng, chẳng hay tên mặt sẹo bị sai khớp hay gãy xương, chỉ thấy hắn hự lên một tiếng, người xoay lại rồi rũ xuống như gà vừa bị cắt tiết.

Tôn Kiếm cảm thấy mình xuất thủ hơi quá tay chút ít, bởi vì đối với hạng người này chẳng cần phải phí hơi sức đến thế.

Nhưng từ nhỏ hắn đã quen, rằng hành động chỉ cốt đạt mục đích mà chẳng quan tâm đến thủ đoạn. Tốt nhất là đè bẹp ý chí phản kháng của đối phương ngay từ đầu.

Bọn thủ hạ cùng lao ra với tên mặt sẹo quả nhiên không ai dám vọng động nữa.

Bát cơm ăn là thiết yếu, nhưng mạng sống còn quan trọng hơn nhiều!

Tôn Kiếm không để ý đến bọn lâu la này, trừng mắt nhìn Mao Uy hỏi:

- Ta vừa hỏi ngươi câu gì có nghe không?

Mao Uy mặt đỏ bừng, xương yết hầu nhô lên, nghiến răng nói:

- Việc đó liên quan gì đến ngươi chứ?

Tôn Kiếm chợt xuất thủ như chớp vung trảo chộp vào sườn Mao Uy.

Chiêu đó chẳng phải dùng loại võ công tinh diệu gì, và cũng chẳng biến hóa nhưng vô cùng chính xác và thần tốc đến nỗi Mao Uy hoàn toàn không kịp phản ứng.

Hắn rú lên một tiếng còn thê thảm hơn cả tên thuộc hạ mặt sẹo.

Tôn Kiếm nói:

- Lần này ta không đánh vào mặt ngươi, cho ngươi còn có cơ hội vác mặt ra đường.

Lần sau thì không khách khí như vậy đâu!

Nói xong kéo Mao Uy đang lăn lộn trên nền đất lên, nói tiếp:

- Ta hỏi gì ngươi phải trả lời. Bây giờ ngươi rõ rồi chứ?

Mao Uy bị chộp ngực áo, chân run rẩy tưởng định té lần nữa, mặt tái xanh, mồ hôi nhỏ từng giọt to như hạt đậu xuống đất, nghiến răng gật gật đầu.

Tôn Kiếm trầm giọng:

- Ngươi tằng tịu với vợ Phương Ấu Tần, có chuyện đó không?

Mao Uy lại gật đầu.

Tôn Kiếm hỏi tiếp:

- Ngươi còn định tiếp tục quan hệ bất chính với con chó cái đó nữa không?

Mao Uy lắc đầu, miệng bỗng phát ra âm thanh khàn khàn cố lắm mới nghe rõ:

- Nữ nhân đó đúng là chó cái. Là một con điếm...

Tôn Kiếm thấy trong mắt đối phương phát ra những tia căm hận, biết rằng sau này hắn không bao giờ đi lại với nữ nhân kia nữa, nhất định hắn sẽ trút mối hận hôm nay mà mình phải chịu lên đầu con điếm đó...

Trên đời hầu hết đều đổ lỗi lên đầu người khác, rất ít người nhìn nhận tội lỗi của mình.

Tôn Kiếm tỏ ra hài lòng:

- Thôi được! Chỉ cần ngươi thôi quan hệ với nữ nhân đó thì có thể sống dài thêm một chút!

Mao Uy thở phào một hơi, cho rằng sự việc tới đây là kết thúc.

Nào ngờ Tôn Kiếm lại nói:

- Nếu sau này biết nữ nhân đó vẫn còn tằng tịu với nam nhân khác, ta vẫn cứ tìm hỏi tội ngươi.

Mao Uy kinh sợ kêu lên:

- Nữ nhân đó đã quen thói đàng điếm rồi, tôi làm sao quản được nó?

Tôn Kiếm nhìn sâu vào mắt đối phương rồi chậm rãi nói:

- Ta tin rằng ngươi nhất định sẽ tìm được biện pháp!

Ánh mắt Mao Uy chợt sáng lên. Hắn vội gật đầu:

- Tôi hiểu rồi!

Mãi đến lúc đó Tôn Kiếm mới lộ một nét như là nụ cười, nói:

- Rất tốt! Hạng nữ nhân mà theo ngươi đã thành thói quen như vậy thì bất cứ lúc nào cũng vụng trộm theo nam nhân. Nhưng đây nó không cần vụng trộm nữa mà còn công nhiên thách thức phu quân của mình dựa vào uy thế của ngươi. Bây giờ ngươi đã tìm được biện pháp tốt nhất thì thực hiện sơm sớm một chút.

Mao Uy gật đầu:

- Tôi hiểu!

Tôn Kiếm lại duỗi tay chộp vào sườn bên trái vẫn còn lành lặn của Mao Uy rồi móc ngược lên khiến tên này thót người lại, bao nhiêu rượu thịt vừa nốc vào đã trào hết ra.

Tôn Kiếm cười nói:

- Lần này ta chưa muốn đánh ngươi đâu, chỉ để ngươi nhớ rằng ta là người thế nào.

Vừa rồi đã làm Mao Uy gãy ít nhất ba cái xương sườn mà còn bảo chưa đánh, ngay cả Trí Tương đứng lùi vào góc tường bay mất cả hồn vía, nghe câu đó cũng phải dở cười dở khóc.

Nhưng hắn nói sao thì mọi người phải nghe như vậy, biết làm gì được?

Tôn Kiếm đến bên cầm lấy bình rượu tu một hơi rồi bỗng nhăn mặt nói:

- Bọn ngươi là đồ chó chết! Ngay cả rượu ngon rượu dở cũng không biết phân biệt thì còn biết thế quái nào là nữ nhân xấu hay tốt?

Mao Uy tuy vẫn còn ôm bụng vì đau, nhưng cố mỉm miệng cười một cách khổ sở nói:

- Nữ nhân họ Phương đó tuy là thứ điếm đàng, nhưng phải thừa nhận là... bốc lửa!

Tôn Kiếm chợt hỏi:

- Vậy còn nữ nhân của ngươi thì sao?

Mao Uy chợt biến sắc, ấp úng:

- Nó... chúng nó... không sánh được họ Phương đâu!

Tôn Kiếm nhíu mày nhìn hắn rồi chợt cười nói:

- Ta không tin! Ngươi cả rượu còn không biết uống, tất nhiên chẳng hiểu gì nữ nhân!

Vừa dứt câu chợt bước nhanh vào hậu sảnh.

Hắn đã để ý thấy sau bình phong có mấy nữ nhân đang đứng nhìn trộm, xông vào túm một ả kéo ra vác trên vai.

Nữ nhân đó hình như sợ quá đã ngất đi, không thấy động tĩnh.

Mao Uy tái mặt kêu lên:

- Ngươi... ngươi làm gì thế?

Tôn Kiếm thản nhiên đáp:

- Chẳng làm gì cả! Chỉ định làm cái chuyện mà ngươi thường làm thôi!

Rồi một tay chộp lấy uyển mạch của Mao Uy quát:

- Dẫn ta đi!

Chắc rằng Tôn Kiếm chẳng đến nỗi sợ người ám toán, làm thế chỉ để tránh phiền phức thôi.

Mao Uy đành phải bước theo hắn, khóc lóc nói:

- Chỉ cần ngươi thả Phụng Quyên ra, ta sẽ đưa ngươi một nghìn lượng bạc.

Tôn Kiếm hỏi:

- Nó đáng giá nhiều tiền đến thế sao?

Mao Uy nghiến răng không đáp.

Tôn Kiếm lại hỏi:

- Ngươi rất yêu cô ta phải không?

Mao Uy vẫn không trả lời.

Tôn Kiếm cười nói:

- Thế là tốt. Để lần sau trước khi ngươi lèm nhèm với vợ người khác, cần phải nghĩ đến nữ nhân của mình.

Ngoài cửa đã có một con tuấn mã đứng chờ sẵn.

Tôn Kiếm vừa bước ra khỏi cửa đã nhảy phắt lên ngựa, không để đối phương kịp có phản ứng. Đó là thói quen của hắn.

Ngựa phi được năm sáu dặm, nữ nhân mà Tôn Kiếm vác trên vai bỗng cười lên khúc khích.

Tôn Kiếm nói:

- Thì ra không phải là cô đã ngất đi!

Phụng Quyên cười đáp:

- Thiếp đâu có ngất! Chỉ giả bộ vậy thôi mà. Thiếp đã có ý theo chàng đi...

Tôn Kiếm hỏi:

- Vì sao?

Phụng Quyên trả lời hết sức tự nhiên:

- Vì chàng là một nam tử hán thật sự. Thiếp biết rằng người như chàng sẽ rất mạnh mẽ...

Tôn Kiếm ngắt lời:

- Mao Uy đối với cô không tốt hay sao?
Phụng Quyên cười đáp:

- Tuy hắn rất nhiều tiền nhưng hết sức bủn xỉn. Nếu không tốt với thiếp thì làm sao dám bỏ ra một nghìn lạng?

Tôn Kiếm gật đầu nhưng không nói gì.

Phụng Quyên vẫn tiếp tục tuôn ra:

- Thiếp không chịu nổi hạng người như hắn! Ồ... nằm thế này không thoải mái chút nào. Chàng buông thiếp xuống được không? Thiếp chỉ muốn nằm trong lòng chàng...

Tôn Kiếm lắc đầu.

Phụng Quyên thở dài:

- Chàng là người thật kỳ quặc!

Tôn Kiếm vẫn nín thinh, ra roi giục ngựa.

Trước mặt là một khu rừng vắng vẻ, không thấy bóng người nào.

Phụng Quyên bắt đầu lo lắng, không nhịn nổi lên tiếng hỏi:

- Chàng còn định đưa thiếp đi đâu nữa?

Tôn Kiếm lãnh đạm trả lời:

- Đến một nơi mà cô không ngờ tới.

Phụng Quyên thở phào, cười nói:

- Thiếp biết chàng muốn được kích thích mạnh. Thật ra trong chuyện này... ở đâu cũng thế cả!

Tôn Kiếm vẫn im lặng.

Một lúc, Phụng Quyên chợt nói:

- Thiếp biết vợ của Phương Ấu Tần. Nó tên là Châu Thanh.

Tôn Kiếm chỉ ừm một tiếng.

Phụng Quyên liến thoắng:

- Châu Thanh đúng là hạng dâm đãng thành tính, ngày nào cũng tơ tưởng đến chuyện ân ái. Muốn nó bỏ thói điếm đàng chẳng khác gì bắt chó thôi ăn phân. Thiếp thật không hiểu nổi Mao Uy sẽ làm cách nào để nó không tằng tịu với người khác nữa.

Tôn Kiếm nói:

- Một con điếm đã chết thì không còn tằng tịu với ai nữa!

Dứt lời đột nhiên buông tay đang giữ Phụng Quyên, nữ nhân lại rơi từ vai xuống đất chẳng khác gì một túi bột.

Rơi từ lưng ngựa xuống với tốc độ không chậm, đương nhiên chẳng phải là điều dễ chịu gì.

Phụng Quyên cố nén đau kêu lên:

- Chàng làm gì thế?

Tôn Kiếm đã phi tới chừng tầm tên, quay ngựa lại đưa mắt lạnh lùng nhìn thiếu nữ nằm rũ rượi dưới đất.

Phụng Quyên cố nhỏm dậy duỗi tay nói:

- Kéo thiếp lên với!

Tôn Kiếm lạnh nhạt trả lời:

- Nếu ta định kéo ngươi lên thì đã không để rơi xuống.

Phụng Quyên nở một nụ cười thật quyến rũ nhưng cơn đau và nỗi sợ hãi đã làm mặt thị bị méo mó đi.

- Chàng cướp thiếp đi, chẳng lẽ chỉ đem tới vứt xuống đây hay sao?

Tôn Kiếm gật đầu xác nhận:

- Hoàn toàn đúng!

Phụng Quyên gào lên:

- Chàng làm thế có ý gì?

Tôn Kiếm nhếch môi cười rồi quay ngựa phi thẳng. Hắn xưa nay không quen giải thích với người khác mọi hành động của mình, đặc biệt với nữ nhân.

Phụng Quyên nghiến chặt răng rồi bỗng chồm lên cất tiếng chửi.

Thị tuôn ra những lời chửi rủa độc địa nhất mà người ta có thể dùng, cả những từ mà phần lớn rất hiếm khi dùng.

Chửi chán, thị đột nhiên òa lên khóc, không phải vì đau, cũng không phải vì sợ ở lại trong rừng vắng một mình.

Thị khóc vì biết Mao Uy sẽ không bao giờ tin vào lời mình rằng Tôn Kiếm đã không làm gì cả.

Nếu Tôn Kiếm có làm gì thì chắc rằng thị đã không phải thương tâm như thế.

Những nữ nhân không biết thế nào là nhục nhã mới đúng là vô sỉ nhất.

Phụng Quyên thuộc hạng người này.

Khi bị người khác làm nhục thị mới thích thú, nếu không thị lại thấy sỉ nhục.

Phụng Quyên không sao hiểu được hành động đó của Tôn Kiếm, không biết hắn làm thế nào cốt để Mao Uy hiểu rằng việc nữ nhân của mình bị người khác làm nhục là thế nào.

Hành vi đó gọi là lấy răng chọi răng, lấy tội ác trả thù tội ác.

Lão Bá tuy biết rằng dùng phương pháp đó để trừng phạt không phải là cách tốt lành gì, nhưng ông chưa nghĩ ra cách gì tốt hơn.

Đó không phải là chủ ý của Lão Bá vì ông không ra lệnh làm như vậy. Xưa nay ông để thuộc hạ và Tôn Kiếm tùy ý hành động theo cách của mình, cốt sao hoàn thành được nhiệm vụ.

Tuy vậy Lão Bá không phải không đoán biết Tôn Kiếm sẽ trừng phạt đối phương bằng cách nào vì ông biết rõ tính nhi tử của mình.

* * * * *

Tôn Kiếm xuống ngựa, không nhịn được cười. Hắn hài lòng nghĩ rằng cho dù Lão Bá thân hành xử việc này cũng không thể có biện pháp trừng phạt hoàn hảo như mình.

Mãi đến hoàng hôn mà Lão Bá vẫn lúi húi trong khu vườn của mình bắt sâu, tỉa lá.

Ông có thú vui đặc biệt là làm vườn, vì thế muốn tự mình chăm sóc những luống hoa yêu thích, và phải thừa nhận ông làm rất tận tụy và thành thạo chẳng kém gì một người thợ làm vườn chuyên nghiệp.

Cho tới khi Văn Hổ và Văn Báo về tới trang, Lão Bá mới buông tay kéo ra khỏi khu vườn.

Thú vui là thú vui, còn công việc vẫn là công việc, không để thú vui ảnh hưởng đến công việc.

Đó là nguyên tắc hành sự của những nhân vật lớn.

Văn Hổ và Văn Báo đang ở độ tuổi thiếu niên, mới ngoài hai mươi nhưng mặt đã có nếp nhăn, trông già hơn tuổi nhiều.

Bây giờ vẻ mặt chúng trông càng hốc hác, chắc rằng hai ngày vừa qua chúng phải rất cố gắng để hoàn thành công việc.

Nhưng dù vất vả bao nhiêu, chỉ cần làm hài lòng Lão Bá, chỉ cần ông khen ngợi một tiếng thì mọi nhọc nhằn đều tan biến.

Lão Bá cười hỏi:

- Công việc của các ngươi hoàn thành rồi chứ?

Văn Hổ cúi người đáp:

- Dạ!

Lão Bá nói:

- Hãy kể lại cho ta nghe các ngươi đã thực hiện nó thế nào!

Văn Hổ bắt đầu:

- Chúng tôi dò biết được Từ đại bảo chủ có một nhi nữ nên đã tìm cách bắt cô ta...

Lão Bá ngắt lời:

- Nhi nữ của Từ Thanh Công bao nhiêu tuổi? Đã có chồng chưa?

Văn Hổ đáp:

- Thị năm nay đã hai mươi mốt tuổi nhưng vẫn chưa lấy chồng. Về sắc, không thể coi thị là người đẹp, hơn nữa tính khí lại rất đỏng đảnh khó chịu. Nghe nói trước đây từng có người đến cầu hôn nhưng chính thị do thất ý gì đó mà đuổi cả song thân của tân lang ra khỏi bảo.

Lão Bá gật đầu:

- Nói tiếp đi!

Văn Hổ tiếp tục kể:- Chúng tôi lại tìm cách làm quen với Giang gia huynh đệ, chuốc cho hai tên say rượu sau đó đưa Từ cô nương vào...

Văn Báo tiếp lời:

- Hai tên dâm tặc đó say rượu, thấy nữ nhân chẳng khác gì ruồi nhặng đánh hơi được mùi huyết tanh, chẳng cần biết đối phương là ai lập tức xúm tới hành động.

Văn Hổ thêm:

- Chờ chúng hành động xong chúng tôi mới xuất thủ giáo huấn cẩn thận...

Văn Báo cướp lời:

- Chúng thuộc hạ rất cẩn thận, lưu tâm không để phạm vào những yếu huyệt, thực hiện đúng chỉ thị của lão nhân gia, đảm bảo ít nhất ba tháng chúng không thể dậy nổi khỏi giường.

Văn Hổ luyện Đả Hổ quyền, còn Văn Báo luyện Thiết Sa chưởng.

Võ công của chúng cũng như phần lớn những thuộc hạ khác của Lão Bá, xuất thủ không có nhiều biến hóa, cũng không tinh diệu nhưng vô cùng chuẩn xác và thần tốc.

Lão Bá thường nói rằng võ công không phải là để thưởng ngoạn, do đó cốt yếu là phải thắng được đối phương.

Giá như huynh đệ họ Giang tỉnh táo thì có thể động thủ quá chiêu nhưng chúng lúc đó đã say mềm đành bò ra chịu trận, kết quả là hai tên nằm trong vũng nước sền sệt gồm cả rượu thịt do chúng ói ra lẫn với máu.

Văn Hổ kể tiếp:

- Sau đó chúng tôi tìm một chiếc kiệu ném cả ba vào trong đó rồi đưa tất cả đến trước thư phòng của Từ Thanh Công.

Văn Báo thêm:

- Chỉ tiếc rằng không được nhìn thấy vẻ mặt của Từ lão nhi lúc đó xem thế nào...

Tới đó, liếc nhìn vẻ mặt của Lão Bá, Văn Báo vội vàng nín bặt lại.

Nét mặt Lão Bá tuy không có biểu cảm gì nhưng nụ cười đã tắt mất từ trước.

Văn Hổ, Văn Báo bắt đầu cảm thấy luống cuống lo sợ, biết rằng mình đã hành động sai lầm.

Bất cứ ai nếu hành động sai lầm tất phải bị trừng phạt, không một người nào ngoại lệ.

Hồi lâu, Lão Bá mới trầm giọng hỏi:

- Các ngươi có biết đã sai lầm chỗ nào không?

Văn Hổ, Văn Báo cùng cúi gục đầu.

Lão Bá nói:

- Huynh đệ họ Giang phải nằm liệt giường ba tháng hoặc hơn nữa là xứng tội. Từ Thanh Công xử sự bất công, đáng phải được giáo huấn. Về mặt này các ngươi hành động đúng.

Tới đó, mặt ông lộ vẻ nghiêm khắc, nói tiếp:

- Nhưng nữ nhi của Từ Thanh Công đã phạm tội gì? Căn cứ vào đâu mà các ngươi trừng phạt cô ta thê thảm như vậy?

Văn Hổ, Văn Báo càng cúi thấp đầu không dám ngẩng lên, mồi hôi trên trán toát ra từng hạt lớn.

Khi Lão Bá tức giận thì không ai dám nhìn thẳng vào mặt ông.

Lại một lúc nữa, giọng Lão Bá có phần bớt gay gắt:

- Ai đã đề xuất chủ ý đó?

Văn Hổ vội đáp:

- Thuộc hạ!

Văn Báo cũng tranh lời:

- Chính là ý của thuộc hạ!

Lão Bá nhìn hai người đứng ủ rũ trước mặt, ánh mắt tức giận lại dịu đi mấy phần, trầm giọng nói:

- Văn Hổ bản tính thật thà, nhất định không đề xuất chủ ý tàn nhẫn này.

Văn Báo rầu rĩ nói:

- Đại ca vốn cũng không đồng tình với việc đó...

Lão Bá chắp tay ra sau lưng đi quanh quẩn một lúc rồi đến trước mặt Văn Báo nói:

- Ta biết ngươi còn chưa lấy vợ...

Văn Báo chẳng hiểu việc chưa lấy vợ của mình thì có ăn nhập gì việc đang bàn ở đây, thấp giọng đáp:

- Dạ...

Lão Bá ra lệnh:

- Hãy lập tức cầm thiếp của ta đến Từ gia bảo cầu thân hỏi Từ cô nương làm vợ!

Văn Báo như bị sét đánh ngang đầu, mặt đỏ bừng rồi tái xám đi, lắp bắp:

- Việc này... việc này thuộc hạ không...

Lão Bá quát to:

- Không nói gì nữa. Bảo ngươi đi cầu hôn là ngươi phải đi! Ngươi đã hại một đời con gái của người ta, bởi thế ngươi phải chịu trách nhiệm!

Đương nhiên bất cứ ai phạm phải sai lầm đều chịu sự trừng phạt, nhưng hình thức trừng phạt như thế có lẽ chỉ Lão Bá mới nghĩ ra được.

Văn Báo đưa tay lau mồ hôi trán hỏi:

- Nếu Từ đại bảo chủ không chấp nhận thì sao?

Lão Bá khẳng định:

- Hắn nhất định sẽ không cự tuyệt, nhất là vào thời điểm này.

Từ bảo chủ đương nhiên không thể cự tuyệt, lúc này chỉ sợ nhi nữ không lấy được chồng, huống chi Văn Báo đang là thiếu niên rất có triển vọng.

Văn Báo không dám nói gì thêm, cúi đầu thiểu não lui ra.

Ra khỏi Cúc Hoa viên, Văn Hổ mới vỗ vai lão đệ nói:

- Làm gì mà ngươi mang bộ mặt đưa đám thế? Ngươi lẽ ra nên lấy vợ lâu rồi mới phải. Có vợ rồi, ngươi sẽ biết việc đó rất cần thiết, mà còn thích thú nữa, chẳng tệ lắm đâu! Thậm chí có những cái hay của nó...

Văn Báo xì một tiếng, lẩm bẩm:

- Hay ho cái con khỉ! Đúng là quỷ tha ma bắt...

Văn Hổ làm ra vẻ một người sành sõi:

- Sao lại không hay chứ? Lão đệ ngươi xem này, đi đâu về đều có cơm ngon, canh ngọt chờ sẵn, mùa đông tháng giá ngươi từ giá tuyết mới về nhà là có lò sưởi nóng rực lên rồi....

Văn Báo nói:

- Tôi có biết một câu tục ngữ, không biết đại ca đã từng nghe bao giờ chưa?

- Câu gì vậy?

- Không phải tất cả những người ăn trứng gà đều phải nuôi gà mái.

Văn Hổ cười nói:

- Nhưng làm gì hơn mình có sẵn? Ngươi muốn ăn khi nào cũng được mà! Còn ở ngươi ngươi cứ việc nếm trứng gà trứng vịt bao nhiêu tùy thích!

Văn Báo thở dài:

- Thật ra tiểu đệ cũng không phản đối chuyện lấy vợ. Nhưng phải lấy một con hổ cái như vậy thì ai mà chịu được?

Văn Hổ nói:

- Ta cũng biết một câu tục ngữ, không biết ngươi đã từng nghe bao giờ chưa...

- Câu gì?

- Nữ nhân cũng như con ngựa, còn nam nhân là kỵ sĩ. Chỉ cần một tay kỵ sĩ cứng cựa thì dù gặp phải loại ngựa bất kham thế nào cũng thuần phục được tất. Ngươi bắt nó đi phía đông, nó quyết không dám dông về phía tây đâu!

Y lại cười cười nói thêm:

- Tỷ như chị dâu ngươi đó, trước kia nào có hay ho gì? Nhưng bây giờ...

Văn Báo hỏi vặn:

- Chẳng lẽ bây giờ chị ấy thuần tính hơn?

Văn Hổ ngẩng đầu, hùng hồn đáp:

- Chứ sao! Bây giờ dần dần cô ấy cũng hiểu ra trong gia đình ai là chủ...

Hắn còn chưa kịp nói xong câu thì từ hoa viên một phụ nữ cao lớn xồng xộc bước tới trừng mắt nhìn Văn Hổ hỏi sừng sộ:

- Ngươi nói nghe coi, trong nhà ta ai là chủ?

Văn Hổ xịu ngay mặt lại, trông thảm hại như con gà trống vừa chọi thua, nhỏ nhẹ trả lời:

- Đương nhiên là bà!

* * * * *

Lão Bá thích làm vườn, không bao giờ để lại một chiếc lá sâu hoặc thừa, bởi vì như thế sẽ làm mất mỹ quan.

Thuộc hạ của Lão Bá cũng thế, tuy không nhiều nhưng ai cũng có phận sự và đủ năng lực hoàn thành phận sự của mình.

Hơn nữa tất cả đều rất trung thành với chủ. Lão Bá xưa nay chưa từng phàn nàn gì về chuyện đó.

Ông biết rõ chỉ cần sai bảo thủ hạ việc gì hợp với khả năng chúng đều hoàn thành.

Bởi thế mấy năm gần đây ông rất ít khi đích thân hành sự.

Chẳng phải vì Lão Bá đã không còn sức lực.

Ông tin rằng mình còn đủ khả năng khống chế bất cứ lực lượng nào dám phạm tới mình.

Ngày hôm đó bị Nhất Thạch đạo nhân chỉ kiếm vào cổ, ông đã thấy trong kiếm pháp của Nhất Thạch có tới ba chỗ sơ hở. Nếu lúc đó không có Lục Hương Xuyên phóng ám khí làm rơi kiếm đối phương, ông vẫn đủ thời gian đánh ngã Nhất Thạch.

Ông xuất thủ đúng vào thời gian tối hậu, trong lúc chiêu cũ của đối phương đã hết lực, chiêu mới chưa kịp thi triển. Hơn nữa lúc đó thấy ông không phản ứng, địch nhân nhất định có phần chủ quan.

Xuất thủ đúng thời cơ đó thường cầm chắc phần thắng, đối phương không kịp trở tay.

Nói thì dễ, nhưng chờ đến giây lát cuối cùng mới xuất thủ không phải ai cũng làm được. Nó đòi hỏi không những cần có bản tính trầm tĩnh, sự dũng cảm mà phải có bản lĩnh lớn và dày dạn kinh nghiệm.

Lão bá nhận ra rằng Lục Hương Xuyên tuy không phải con mình nhưng trung thành với ông còn hơn cả Tôn Kiếm.

Càng ngày Lão Bá càng tin tưởng thiếu niên này, định bụng truyền cho hắn một nửa sự nghiệp của mình.

Trong số thuộc hạ thì Lục Hương Xuyên bình tĩnh và cơ trí nhất. Sự nghiệp càng lớn thì càng cần đến những trợ thủ đắc lực như vậy.

Đó là điều bí mật mà trừ Lão Bá ra, không một ai biết cả.

Với những nhân vật như Lão Bá, đương nhiên có rất nhiều bằng hữu và cũng không ít địch nhân.

Có những địch nhân ông ra mặt đối địch không khoan nhượng, nhưng cũng có những thế lực mặc dù luôn tìm cách đối địch hoặc ngăn cản hành động của ông nhưng Lão Bá vẫn phải thận trọng.

Thập Nhị Phi Bằng bang là một thí dụ.

Lão Bá biết rõ thế lực của bang phái lớn vào bậc nhất vùng bắc Đại Giang này, và hiểu rất rõ thủ đoạn của Bang chủ Vạn Bằng Vương.

Bởi thế lần này Lão Bá mới phái đích thân Lục Hương Xuyên đến Thập Nhị Phi Bằng bang giải quyết sự vụ.

Công việc lần này hoàn toàn không phải quan trọng nguy hiểm gì hơn những lần khác, nhưng bỗng dưng Lão Bá tự nhiên cảm thấy lo lắng, dự cảm thấy có gì đó chẳng lành.

Băn khoăn hồi lâu, ông chợt thở dài nghĩ bụng:

- Ta lo lắng quá nhiều gì chứ. Chỉ sợ đó là biểu hiện của tuổi già...

Ông chợt nghĩ sang chuyện khác, nhớ tới thiếu niên hôm trước đến chúc thọ có danh thiếp ghi tên là Trần Chí Dân, đối với ông rất có ấn tượng nhưng không biết ngay sau khi vụ huyết án xảy ra đã biến đi đâu không để lại chút dấu tích.

Lão Bá không hề ngạc nhiên về vụ án đó. Tuy rất ít khi có người xông vào Cúc Hoa viên giở trò càn quấy như Hoàng Sơn tam hữu nhưng với Lão Bá đó chỉ là chuyện nhỏ nhặt.

Ông cũng không ngạc nhiên về người đã xuất thủ thần tốc hạ sát Hoàng Sơn tam hữu. Hiển nhiên ông đoán biết người đó là ai.

* * * * *

Bây giờ Lục Hương Xuyên đang ngồi trên xe ngựa. Y không nghĩ nhiều đến Vạn Bằng Vương là người mà mình sắp phải đối phó mà nghĩ đến người ám toán hôm trước xuất thủ hạ sát Hoàng Sơn tam hữu.

Người đó xuất thủ vô cùng thần tốc đến nỗi chàng cũng không thấy rõ diện mục nhưng cũng phần nào đoán ra đó là ai.

Lục Hương Xuyên tin chắc rằng Lão Bá nhất định biết người này nhưng chàng không hỏi.

Việc gì Lão Bá đã không muốn nói thì trên đời không có bất cứ ai bắt ông hé răng được.

Lục Hương Xuyên có cảm giác rằng người đó là Hàn Đường.

Nhớ tới thân thủ phàm tốc và động giết người tàn khốc đó, Lục Hương Xuyên chợt nghĩ đến lời Lão Bá nói rằng những gì mà Hàn Đường làm thì trước đây chưa từng có ai làm và chỉ e sau này cũng không ai làm như thế.

Thời gian gần đây địa vị của Lục Hương Xuyên được củng cố, quyền hành lớn và thuộc hạ dưới quyền nhiều hơn trước. Tuy vậy, dù Lục Hương Xuyên đã dùng mọi phương pháp vẫn không sao dò được tung tích con người bí hiểm là Hàn Đường.

Không ai biết thân thế lai lịch của hắn, cũng không biết võ công hắn đến trình độ nào.

Mỗi người sống tới bốn năm mươi tuổi thường để lại lịch sử của mình, thế nhưng Hàn Đường lại không có, như thể trên đời không hề có người đó tồn tại vậy.

Chương 5: Kình địch đối đầu

Chiếc xe ngựa được kết cấu thật tiện lợi, bên trong như một chiếc giường, có thể nằm nghỉ rất thoải mái.

Lục Hương Xuyên đi trên chiếc xe ngựa này suốt mấy trăm dặm cũng như nằm nghỉ ở nhà không chút mệt mỏi.

Lão Bá dành cho Lục Hương Xuyên sự chăm sóc đặc biệt đó để y có thể dồn tâm trí cho việc đối phó với Vạn Bằng Vương.

Chỉ chừng đó cũng đủ biết nhiệm vụ sắp tới của y quan trọng đến mức nào.

Chắc rằng nhiều người không hiểu vì lẽ gì mà Lão Bá chỉ do chiều lòng một vị bằng hữu lại mạo hiểm cả cơ nghiệp của mình, hơn nữa chung quy chỉ vì lòng si mê của một nam nhân với nữ nhi.

Lão Bá thường nói rằng một nam nhân vì ái tình mà mê muội là không đáng được trọng thị, thế mà nay nhi tử của Vũ Lão Đao không lấy được một thiếu nữ tên là Mặc Mặc cũng sinh trọng bệnh, ông lại không ngần ngại can thiệp vào một thế lực lớn như Vạn Bằng Vương, há chẳng mâu thuẫn?

Nhưng hơn ai hết, Lục Hương Xuyên hiểu tâm ý của Lão Bá trong việc này.

Vạn Bằng Vương từ lâu đã là đối tượng của Lão Bá.

Thập Nhị Phi Bằng bang là môn phái lớn bậc nhất của võ lâm ở vùng Giang Hoài, chỉ xem biểu hiện bề ngoài thì hùng hậu gấp trăm lần thế lực của Lão Bá.

Chỉ một số ít người sành sõi mới biết, rằng trên thực tế thế lực của Lão Bá không hề thua kém Thập Nhị Phi Bằng bang.

Cũng như một rừng không thể tồn tại hai chúa sơn lâm, hai thế lực hùng hậu như vậy không hùng bá suốt vùng Giang Hoài rộng lớn, bởi thế trước sau gì cũng phải biểu hiện thái độ.

Lần này nếu Vạn Bằng Vương chịu trả lại vị cô nương cho Vũ Lão Đao là song phương sẽ trở thành bằng hữu của nhau và hai thế lực sẽ tồn tại trong tình hữu hảo.

Nếu trái lại, Thập Nhị Phi Bằng bang sẽ là thù địch của Lão Bá.

Về quan niệm này Lão Bá có thái độ vô cùng dứt khoát. Nếu không phải bằng hữu tức địch nhân chứ không còn con đường nào khác.

Trên thực tế người ta không có nhiều cơ hội để lựa chọn, vì nếu tự coi mình là địch nhân của Lão Bá cũng có nghĩa là sẵn sàng chấp nhận cái chết.

Nhưng vấn đề ở đây không đơn giản vì Vạn Bằng Vương không phải là người dễ chấp nhận thiện chí của người khác. Thậm chí lão sẵn sàng coi những ai không tuân thủ mình là kẻ thù, cho dù kẻ đó là Lão Bá đi nữa.

Trong trường hợp cả hai bên đều kiên trì lập trường cứng rắn của mình thì cuộc huyết chiến sẽ lập tức nổ ra.

Với thế lực như vậy, cho dù bên nào thắng cuộc thì cái giá phải trả cũng hết sức nghiêm trọng.

Lục Hương Xuyên hành sự vốn rất thận trọng và chu đáo. Y đã nắm rất kỹ tính cách của Vạn Bằng Vương.

Vạn Bằng Vương không phải họ Vạn, cũng không phải họ Vương.

Người ta đồn rằng lão vốn là con riêng không được thừa nhận của một nhân vật rất có địa vị trên võ lâm, nhưng đó chỉ là lời đồn không có căn cứ xác thực.

Không một người nào biết lai lịch của nhân vật đó trước mười bảy tuổi.

Chỉ biết rằng năm mười bảy tuổi, Vạn Bằng Vương đầu làm tiêu sư cho một tiêu cục, nửa năm sau được thăng làm tiêu đầu.

Năm mười chín tuổi, Vạn Bằng Vương giết chết chủ nhân của tiêu cục này rồi độc chiếm làm sở hữu của mình. Nhưng chỉ sau đó một năm hắn đem bán toàn bộ tiêu cục rồi sung làm chức bổ đầu ở địa phương.

Trong ba năm làm quan bổ đầu, Vạn Bằng Vương bắt được hai mươi chín tên đại cường đạo hung ác, giết đi tám tên nhưng lại tha bổng cho hai mươi mốt tên khác.

Hiển nhiên cả hai mươi mốt tên này ra sức khuyển mã để báo đáp ân huệ của Vạn Bằng Vương.

Và cũng từ đó danh tiếng của vị bổ đầu họ Vạn ở Giang Nam có võ công cực cao và nghĩa khí ngất trời vang khắp giang hồ.

Mới hai mươi bốn tuổi, Vạn Bằng Vương từ chức bổ đầu và bắt đầu tổ chức Đại Bằng bang, uy danh ngày một lớn, chẳng bao lâu trở thành bang phái hùng mạnh nhất nhì trên võ lâm và sau đổi thành Thập Nhị Phi Bằng bang.

Thập Nhị Phi Bằng bang có mười hai Phân đàn ở khắp những trấn thành của Giang Nam, dưới mỗi Phân đàn có bốn Phân đường và dưới mỗi Phân đường lại có tới bốn Phân đà nữa.

Với thế lực hùng hậu đó, đến cả Cái bang hàng trăm năm nay vẫn được coi là Đại bang đệ nhất võ lâm cũng phải nhường nhịn vài phần.

Còn Vạn Bằng Vương chỉ mấy năm trước chỉ là tên tiêu sư vô danh tiểu tốt không chút quyền hành nay đã trở thành kẻ đứng đầu bang phái lớn nhất nhì võ lâm, thủ hạ lên tới mười mấy nghìn người, tài sản không sao kể xiết.

Trước đây tiếng nói của tên tiêu sư không được ai đếm xỉa, nay Vạn Bằng Vương chỉ ra lệnh một tiếng là có hàng vạn người răm rắp tuân theo.

Cơ nghiệp đồ sộ đó không phải trên trời rơi xuống, cũng không nhờ hạnh vận mà có được.

Người ta nói rằng trên mình Vạn Bằng Vương có tới hơn bốn chục vết thương lớn nhỏ.

Một người bản tính thiện lương bao nhiêu qua chừng ấy trận chiến sinh tử cũng trở nên đáng sợ, huống chi Vạn Bằng Vương từ khi mới mười bảy tuổi bản tính đã là đáng sợ, không chút ngần ngại giết chủ nhân của mình để chiếm hữu cơ nghiệp.

Trong Thập Nhị Phi Bằng bang có mặt hầu hết hai mươi mốt tên đại cường đạo năm xưa được Vạn Bằng Vương phóng thích, đặc biệt có hai nhân vật hắc đạo khét tiếng, một tên có biệt danh Hung Tăng là phản đồ của Thiếu Lâm tự và một tên là Hoạt Cương Thi bá đạo của các băng cướp vùng Thần Châu.

Mấy năm gần đây giang hồ truyền ngôn rằng Vạn Bằng Vương đoạt được một pho bí kíp võ học gọi là Thất Cầm chưởng của một vị Thiên Sơn đại hiệp Địch Điệp Công danh chấn thiên hạ năm xưa kết hợp với võ học từ lâu thất truyền của vị Thần Châu Quái Tẩu mà luyện thành một loại chưởng pháp không tiền khoáng hậu gọi là Vạn Phi Bằng tứ thập cửu thức uy lực không gì địch nổi.

Bởi thế ai cũng nghĩ đến chuyện đối địch với Vạn Bằng Vương là chẳng khác gì tự sát.

* * * * *

Lục Hương Xuyên ý thức được nhiệm vụ của mình trọng đại đến mức nào.

Lão Bá có thực hiện được lời hứa cứu giúp Vũ Lão Đao chuộc lại nữ hữu cho nhi tử ông ta, đồng thời tránh xảy ra xung đột với Vạn Bằng Vương hay không là tùy thuộc vào sự cân nhắc xử lý của Lục Hương Xuyên có chính xác phù hợp hay không?

Tuy đây là việc nhỏ nhưng có thể dẫn đến hậu quả vô cùng to lớn ảnh hưởng đến cục diện toàn võ lâm.

Mọi việc đều đã được cân nhắc cẩn thận vì thế trước khi đến gặp Vạn Bằng Vương, Lục Hương Xuyên đã có kế hoạch vẹn toàn.

Nhưng người xưa đã nói: “Mưu sự tại nhân, thành sự tại thiên”.

Ai biết được kế hoạch sẽ được thực hiện hay không, cho dù mọi việc đều đã được cất nhắc cẩn thận?

Lục Hương Xuyên chỉ tâm niệm một điều rằng nếu không gặp phải trường hợp vạn bất đắc dĩ không nên động đến can qua.

Lão Bá và Vạn Bằng Vương chưa từng có mối quan hệ giao hảo, nhưng đó không phải là vấn đề quan trọng, vì Lục Hương Xuyên đã có người tiến dẫn đáng tin cậy, đó là Nam Cung Viễn.

Nam Cung Viễn là đại biểu cuối cùng của Nam Cung Thế Gia đời nào cũng có nhân vật lừng danh giữ nhiều trọng trách trong triều kể cả hai ban văn võ.

Nhưng dòng họ Nam Cung đầy hiển hách nay còn xót lại một mình Nam Cung Viễn, tuy vẫn giữ nét hào hoa của một dòng họ đã từng nhiều đời công hầu vương tước nhưng ngoài nét hào nhoáng bên ngoài là sự tàn tạ về mọi phương diện, bởi vì không những mọi cung điện cơ nghiệp xưa của dòng họ Nam Cung đã bị cầm cố mà cả hậu nhân đáng kính của dòng họ đó là Nam Cung Viễn muốn tồn tại được cũng phải nhờ đến sự chu cấp của người khác.

Người bỏ ra phần lớn bố thí cho Nam Cung Viễn giữ nét hào hoa của tiên tổ là Lão Bá.

Lục Hương Xuyên không hiểu nhiều về mối quan hệ này, nhưng biết trong trường hợp cần thiết thì có thể nhờ cậy Nam Cung Viễn.

Nam Cung Viễn có quan hệ với Vạn Bằng Vương, nhưng cần những món chi tiêu theo kiểu vương giả đều được Lão Bá chu cấp.

Lục Hương Xuyên không tin rằng một người như Nam Cung Viễn lại dám cự tuyệt bất cứ yêu cầu gì của Lão Bá.

* * * * *

Chiếc xe ngựa dừng ở bìa rừng.

Trong rừng, một trung niên thư sinh đứng khoanh tay, dáng vẻ rất thanh thoát.

Trên bãi cỏ có một bầu rượu, còn có một tiểu đồng đứng bên hầu rượu, tay nâng chiếc đàn cổ.

Lục Hương Xuyên xuống xe đi thẳng đến trước trung niên thư sinh.

Thay cho lời chào, y sốt ruột hỏi:

- Nam Cung huynh, thế nào?

Ánh mắt trung niên thư sinh lộ nết u uẩn:

- Lục huynh đấy ư? Chỉ sợ...

Lục Hương Xuyên cau mày hỏi:

- Thế nào? Hắn không chịu để huynh đệ tiếp kiến?

Trung niên thư sinh gật đầu:

- Chính thế. Hắn không muốn gặp Lục huynh.

Lục Hương Xuyên hỏi:

- Chẳng lẽ Nam Cung huynh không nói tới Lão Bá.

Nam Cung Viễn đáp:

-Vạn Bằng Vương nói rằng xưa nay không có quan hệ gì với Lão Bá...

Hắn ngập ngừng một lúc rồi mới nói thêm:

- Lão còn nói rằng... không muốn quan hệ.

Lục Hương Xuyên buột miệng:

- Nam Cung huynh không thể làm hắn thay đổi thái độ hay sao?

Nam Cung Viễn trả lời ngay:

- Xưa nay chưa từng có ai làm Vạn Bằng Vương thay đổi thái độ, kể cả Hoàng đế!

Lục Hương Xuyên gật đầu.

Y biết câu đó của đối phương là chính xác và thầm tự hiểu câu hỏi của mình là thừa.

Nhưng dù thế nào đi nữa, y cũng phải tìm cách kiến diện cho bằng được Vạn Bằng Vương, nếu không Lão Bá phái y tới đây làm gì?

Chuyến đi này chỉ có thể thành công mà không được phép thất bại, vì thế phải biết tạo ra những cơ hội kể cả trường hợp tưởng chừng vô vọng.

Nam Cung Viễn chợt nói:

- Còn chưa mất hết cơ hội. Cứ vào ngày đầu tháng. Vạn Bằng Vương lại tổ chức tuyển chọn người quản lý...

Trong đầu Lục Hương Xuyên lập tức nảy ngay ra một ý, liền nói:

- Sút nữa thì quên mất chi tiết này, vừa khéo ngày mai đúng là ngày mồng một!

Nam Cung Viễn gật đầu thở dài một hơi lại nói:

- Cứ cho rằng đó là một hy vọng nhưng chỉ e rằng khó nói trước là sẽ đạt kết quả hay không vì Vạn Bằng Vương là nhân vật chưa bao giờ thay đổi ý định, lại đối với Lão Bá kiên quyết như vậy...

Lục Hương Xuyên trầm ngâm nói:

- Cho dù là thế nào cũng phải tận dụng thời cơ này...

Rồi lấy trong túi ra một phong thư đưa cho Nam Cung Viễn:

- Đây là tín phiếu có giá trị một nghìn lượng bạc, là chút thành ý của Lão Bá đối với Nam Cung huynh.

Nam Cung Viễn không chút khách khí nhận lấy phong tín phiếu cười nói:

- Thật không biết lấy gì cảm tạ mối thịnh tình của Lão Bá...

Lục Hương Xuyên thấy không còn việc gì nữa, từ biệt Nam Cung Viễn quay lại xe ra lệnh cho xà ích:

- Đến Cổ Hoa viên!

* * * * *

Ngày mồng một đầu tháng.

Ngay từ sáng sớm, hàng trăm thương gia, quản lý từ mấy chục trấn thành lớn nhỏ trong khu vực cả nghìn dặm vuông đổ dồn về Thập Nhị Phi Bằng bang để tuyển chọn các chức vụ quản lý trong bang phái lớn vào bậc nhất của vùng Giang Hoài này.

Người được tuyển vào các chức quản trị sẽ có quyền hành rất lớn, nắm giữ tài chính của một Phân đàn không kém gì tổng quản của nhiều bang phái khác.

Hiển nhiên là Vạn Bằng Vương là người chủ trì cuộc hội tuyển quan trọng này.

Người được chọn vào chức vụ quản trị sẽ là những thương gia hoặc quản lý tài năng, có kinh nghiệm và võ công cao cường, giỏi ứng xử để thay thế cho các Phân đàn chủ chỉ huy hàng trăm thủ hạ trong những trường hợp cần thiết.

Điều đặc biệt là những người tham gia dự tuyển không chỉ là những viên quản lý cũ của Thập Nhị Phi Bằng bang mà còn có những người khác không phải thủ hạ của bang phái này.

Tuy nhiên người tham gia dự tuyển chủ yếu là quản lý hoặc thuộc hạ cũ của Thập Nhị Phi Bằng bang nên hầu như chỉ thấy những gương mặt quen thuộc.

Hàng trăm người tụ họp trong đại sảnh rộng mênh mông, nhưng chỉ cần lướt mắt nhìn qua, Vạn Bằng Vương đã nhận ra một vài người không phải là thuộc hạ của mình.

Hiển nhiên trong số ít ỏi đó có Lục Hương Xuyên, và y tới đây không nhằm mục đích dự tuyển.

Đây là lần đầu tiên Lục Hương Xuyên được kiến diện vị Bang chủ danh chấn giang hồ này.

Vạn Bằng Vương có tầm vóc to lớn dị thường, ngồi trên chiếc ghế thái sư ỷ nhưng không thấp hơn mấy tên thủ hạ đứng hầu phía sau lão.

Người ta nói rằng người có vóc dáng to lớn thường hạn chế về trí lực.

Đương nhiên Vạn Bằng Vương là người ngoại lệ.

Chỉ cần nhìn ánh mắt sáng quắc rất linh động và vẻ mặt trầm tĩnh lạnh lùng cũng đủ biết nhân vật này cơ trí hơn người và ý chí vô cùng kiên định, không khuất phục trước bất cứ lực lượng nào.

Hai bàn tay đồ sộ của lão đặt trên lưng ghế, tưởng chừng như mỗi lúc đều có thể giáng vào bất cứ ai dám trái lệnh mình.

Chỉ cần nhìn qua, Lục Hương Xuyên đủ rợn người trước nhân vật đáng sợ đó.

Ánh mắt sáng như điện dừng lại hồi lâu trên mặt Lục Hương Xuyên như bóc trần mọi ý nghĩ của y, cuối cùng Vạn Bằng Vương mới chậm rãi cất tiếng hỏi:

- Ngươi là người của Cổ Hoa Viên phái đến?

Lục Hương Xuyên lắc đầu:

- Không phải.

Y hiểu rằng đối với nhân vật đáng sợ này không được có bất cứ lời dối trá nào.

Vạn Bằng Vương chợt cười to nói:

- Rất tốt! Ngươi là kẻ không đơn giản chút nào. Hẳn là chủ nhân của ngươi là nhân vật rất khác thường.

Lão đột ngột dứt tiếng cười, nhìn chằm chặp vào mặt Lục Hương Xuyên lúc nữa mới hỏi tiếp:

- Người đó tất là Tôn Ngọc Bá, đúng không?

Lục Hương Xuyên bỗng thấy sợ hãi, đồng thời nổi lên lòng cung kính đối với kẻ mà mình cần phải đối phó này.

Y đứng lên, từ từ bước đến gần bàn lấy ra mấy thứ lễ vật đặt vào chiếc mâm để sẵn trên đó, cung kính nói:

- Đây là chút lễ mọn biểu thị cung ý của Lão Bá đối với Bang chủ. Mong Bang chủ không chê mà thu nhận lấy.

Xưa nay mỗi khi Lão Bá cầu việc gì đều dâng lễ vật trước, cho dù hậu quả có thế nào chăng nữa.

Đó là quan điểm tiên lễ hậu binh, nếu không kể sự việc được giải quyết êm đẹp.

Thế nhưng lần này chủ ý không phải là của Lão Bá mà do Lục Hương Xuyên tự nghĩ ra.

Y hy vọng công việc sẽ được giải quyết một cách hòa bình.

Vạn Bằng Vương tuy mắt nhìn vào mâm lễ vật nhưng trong đầu lại trầm tư suy nghĩ.

Hồi lâu lão mới đanh giọng hỏi:

- Ngươi đến đây vì chuyện của Vũ Lão Đao, đúng không?

Lục Hương Xuyên đành gật đầu ấp úng trả lời:- Chính thế...

Vạn Bằng Vương ngắt lời hỏi tiếp:

- Ta nghe nói Vũ Lão Đao từ Quan ngoại lưu lãng vào Trung Nguyên, hai mươi năm trước mới định cư ở Giang Nam này. Cả Tôn Ngọc Bá cũng thế?

Lục Hương Xuyên gật đầu:

- Lão Bá với Vũ Lão Đao vốn là người cùng làng, và cũng đồng thời rời quan ngoại vào Trung Nguyên đây.

Vạn Bằng Vương trầm giọng:

- Tôn Ngọc Bá sai ngươi tới đây cầu xin cho nhi tử của Vũ Lão Đao chứ gì?

Lục Hương Xuyên biết không thể giấu diếm được con người này, và việc đã thế cũng không cần phải giấu diếm liền nói:

- Lão Bá vốn là cho rằng một nam nhi chỉ vì hạng nữ lưu mà mất bản lĩnh ý chí đến mức cầu xin kẻ khác là hạng hèn hạ. Nhưng nói gì Vũ Lão Đao cũng là bằng hữu vong niên lại là người cùng quê bôn ba đất khách, hơn nữa ông ta chỉ có một nhi tử độc nhất. Lão Bá thấy rằng tiểu cô nương kia bất quá chỉ là một tỳ nữ vô danh trong quý bang...

Lời lẽ của y mặc dù nhẹ nhàng nhưng hợp tình hợp lý và có trọng lượng.

Chỉ vì một tên tỳ nữ mới đưa về mà xảy ra mối bất hòa giữa hai thế lực lớn thì có đáng không?

Nào ngờ Vạn Bằng Vương sầm mặt nói:

- Đây không phải chỉ là sự tư tình của nhi nữ mà đã trở thành quy củ của bổn bang. Không một người nào có thể nhúng tay can thiệp vào sự vụ của bổn bang được...

Nghe lời lẽ căng thẳng đầy ngạo mạn của đối phương. Lục Hương Xuyên hiểu rằng hy vọng thành công rất ít. Nhưng nếu sự việc chưa phải hoàn toàn tuyệt vọng thì vẫn phải gắng sức.

Y thử thăm dò:

- Lão Bá xưa nay thích kết giao bằng hữu. Với Bang chủ, lão nhân gia vốn sớm có ý định...

Vạn Bằng Vương xua tay, chợt đứng lên nói:

- Ngươi hãy đi theo ta!

Rồi nhìn sang bên nói với một trung niên hán tử ngồi cạnh:

- Ngươi hãy tạm thay ta chủ trì việc ở đây!

Sau đó ra hiệu cho Lục Hương Xuyên theo mình đi vào hậu sảnh.

Tuy Lục Hương Xuyên chưa biết Vạn Bằng Vương có định gì nhưng vẫn can đảm đi theo.

Nếu đối phương muốn lấy mạng thì kể từ khi bước chân vào đại sảnh, y đã biết rõ tính mạng mình đã nằm trong tay Vạn Bằng Vương ròi, muốn phản kháng cũng vô ích.

Ra khỏi sảnh, xuyên qua mấy hành lang, lúc này Lục Hương Xuyên mới nhận ra quy mô của cổ bảo to lớn đến mức nào.

Vô số những thành trong thành ngoài do năm tháng mà biến thành rêu phong như các thành quách cổ xưa và cũng chính vì thế mà làm tăng thêm sự uy nghiêm của cổ bảo.

Vượt qua rất nhiều hành lang và đình viện, lầu các vẫn không thấy đội tuần phòng hoặc trạm canh nào, yên tĩnh đến mức người ta có cảm giác cả khu cổ bảo đồ sộ này hoàn toàn không có sự giới bị.

Nhưng hơn ai hết, Lục Hương Xuyên biết rõ trong sự yên ắng đó, nhất cử nhất động của y đều bị giám sát chặt chẽ.

Người giỏi dụng binh đâu cần ba bước đặt một trạm canh, năm bước bố trí đội tuần phòng mới đảm bảo sự an toàn?

Đó cũng là chỗ đáng sợ của Vạn Bằng Vương.

Ngay cả Lão Bá cũng vậy.

Lão Bá từng nói rằng: “Tốt nhất cứ để địch nhân đánh giá thấp lực lượng của mình, như vậy càng dễ đối địch. Chỉ có hạng người ở thôn quê mới bày tất cả tài sản của mình ra trước mắt người khác”.

Đi qua không biết bao nhiêu phòng ốc nhưng vẫn không gặp người nào, Vạn Bằng Vương dừng lại trước một thất phòng.

Cửa phòng vừa được mở ra, Lục Hương Xuyên lóa mắt trước hàng đống cổ vật châu báu, có lẽ kho báu ở hàng cung cũng chỉ đến thế là cùng.

Vạn Bằng Vương hay tay chắp sau lưng, dẫn Lục Hương Xuyên đi hết phòng này đến phòng khác với cơ man là châu báu ngọc ngà và các thứ cổ vật nhìn hoa cả mắt.

Cuối cùng lão dừng lại, nhìn Lục Hương Xuyên nói:

- Ngươi cứ tùy ý chọn lấy hai thứ đồ vật, coi đó là sự đáp lễ của ta!

Lục Hương Xuyên không từ chối, chọn lấy hai bảo vật, một viên ngọc bích và một chiếc chủy đao có chuôi nạm ngọc rất đẹp, giá trị gần như tương đương với lễ vật mà y mua tặng cho Vạn Bằng Vương.

Y biết rằng nếu lúc này nếu từ chối chẳng những vô ích mà còn có thể coi là ngây ngô đáng cười nữa.

Chọn lấy hai đồ vật đó, Lục Hương Xuyên tỏ ra rất biết giá trị của các loại bảo vật.

Bởi nếu chọn vật khác đắt tiền hơn hay có giá trị kém hơn đều thiếu tế nhị.

Vạn Bằng Vương cười nói:

- Bất cứ lúc nào, nếu ngươi không được Tôn Ngọc Bá tin dùng hoặc tự ngươi muốn rời bỏ hắn thì cứ tới đây, ta sẽ không làm ngươi phải thất vọng.

Lục Hương Xuyên chắp tay đáp:

- Xin đa tạ Bang chủ!

Được Vạn Bằng Vương đánh giá cao như vậy, trong lòng Lục Hương Xuyên không khỏi đắc ý thầm.

Tuy vậy vẻ mặt của y không lộ ra chút biểu cảm nào.

Y biết rõ hành động đó của Vạn Bằng Vương là hết sức nghiêm trọng, nghĩa là mục đích y tới đây đã hoàn toàn tuyệt vọng. Vạn Bằng Vương không để cho y có cơ hội nào để thương lượng nữa.

Hai người lặng lẽ quay lại đại sảnh nhưng lại theo lối đi khác.

Được một quãng không xa, Vạn Bằng Vương chợt dừng lại hỏi:

- Ngươi có muốn xem chuồng ngựa của ta không?

Lục Hương Xuyên không hiểu ý tứ đối phương thế nào, ngẫm nghĩ giây lát rồi gật đầu.

Trong trường hợp này, từ chối là khiếm nhã. Và biết đâu lỡ ra phát sinh cơ hội nào đó?

Những dãy chuồng ngựa rất tề chỉnh và ngăn nắp, ngựa đều thuộc loại thượng phẩm.

Lục Hương Xuyên để ý đến con ngựa nhốt riêng trong một chuồng, lông mượt như nhung, không thể dùng hai chữ ngựa quý để hình dung mà phải nói là thứ ngựa vương giả.

Lục Hương Xuyên buột miệng khen:

- Thật là thần mã! Chẳng hay đây có phải giống Hãn Huyết Đại Uyển không?

Vạn Bằng Vương không giấu được vẻ đắc ý:

- Ngươi cũng là kẻ sành sõi về ngựa đấy!

Lần đầu tiên Lục Hương Xuyên thấy được sự phấn khích vui vẻ như thế trên mặt Vạn Bằng Vương, ngay cả đứng trong kho vàng bạc châu báu chẳng kém ở hoàng cung, lão cũng chưa có vẻ mặt tự mãn đến thế.

Lục Hương Xuyên chợt thấy trong lòng trào lên hy vọng. Y bỗng nảy ra một cách để làm cho Vạn Bằng Vương phải khuất phục.

Lúc này y vẫn chưa hình dung cách đó có thể đạt được mục đích hay không, nhưng chỉ biết rằng đó là cách duy nhất có thể thử.

Hiển nhiên với con người cơ trí như Lục Hương Xuyên, y chẳng thể nào không nghĩ tới hậu quả.

Nhưng có thật y đã tính toán kỹ lưỡng Lão Bá sẽ phải gánh chịu những hậu quả thế nào đối với hành động mà y dự định sẽ làm?

* * * * *

Đêm đã khuya lắm.

Đó là một con phố náo nhiệt bậc nhất trấn thành, thế mà lúc này không còn lấy một ánh lửa, cũng không nghe lấy một âm thanh nào.

Vũ Lão Đao theo Lục Hương Xuyên đi trên phố tối om, không biết đối phương có dự định gì, nhưng không dám hỏi.

Mặc dù Lục Hương Xuyên còn trẻ tuổi và có vẻ ngoài như một thư sinh yếu nhược nhưng với con mắt từn trải, Vũ Lão Đao nhận ra con người này có bản lĩnh hết sức khác thường.

Y không có vẻ ngoài oai phong như Lão Bá thời trẻ nhưng lại có sự thâm trầm rất đáng sợ, mỗi lần nói ra câu gì đều có tính quyết đoán không mấy ai dám phản kháng.

Nhân vật này về sau nhất định sự nghiệp không thua gì Lão Bá.

Qua mấy lần gặp mặt, Vũ Lão Đao tự nhiên thấy đặc biệt nể sợ thiếu niên này.

Tòa tửu lâu lớn nhất trên phố náo nhiệt này có tên là Bát Tiên Lâu, thế mà lúc đó nhìn vào các ô cửa sổ cũng thấy tối om, mọi người đang chìm vào giấc ngủ.

Lục Hương Xuyên dẫn Vũ Lão Đao vào phòng trọ của mình.

Thì ra trong phòng vẫn còn sáng đèn, chỉ vì cửa lớn và cửa sổ quá kín nên không một tia sáng nào lọt được ra ngoài.

Không những trong phòng có đèn sáng mà còn có người.

Mười bốn mười lăm người ngồi im lặng trong phòng không ai nói một tiếng. Nhìn vào trang phục, đám người kia mỗi người ăn vận theo cách hoàn toàn khác nhau, thậm chí nhiều người không quen biết nhau.
Chỉ có một chỗ tương đồng là ai nấy rất trầm tĩnh, nét mặt biểu lộ sự căng thẳng nhưng kiên quyết.

Thấy Lục Hương Xuyên bước vào phòng, tất cả vội vàng đứng dậy chắp tay cung kính hành lễ.

Nhìn cảnh tượng đó, Vũ Lão Đao càng hiểu thêm thế lực của Lão Bá hùng mạnh và phong phú đến mức nào.

Căn cứ vào trang phục, những nhân vật này có cả người trong giang hồ, thương gia, nho sĩ, có cả quan lại, nông phu. Vũ Lão Đao sống ở trong trấn hơn hai chục năm mà hầu như không biết ai trong số họ, đủ biết lực lượng của Lão Bá bí mật đến mức nào.

Điều đáng ngạc nhiên nhất là có cả lão chủ nhân Bát Tiên lâu là Dư Bách Lạc trong đám người này, cũng là người đầu tiên bước ra nghênh tiếp Lục Hương Xuyên.

Vũ Lão Đao có quan hệ khá thân mật với Dư Bách Lạc hơn hai chục năm nhưng không ngờ vị lâu chủ này cũng là thủ hạ của Lão Bá.

Dư Bách Lạc cung kính nhìn Lục Hương Xuyên nói:

- Trừ một số người bận công chuyện ở ngoài, tất cả đều có mặt theo mệnh lệnh, xin hãy sai bảo!

Lục Hương Xuyên gật đầu cười đáp:

- Xin các vị ngồi xuống cho! Lão Bá chuyển lời qua tại hạ hỏi thăm sức khỏe chư vị!

Mọi người đồng thanh:

- Không dám! Bọn thuộc hạ lúc nào cũng hoài vọng Lão Bá, cầu chúc cho lão nhân gia luôn được an khang.

Lục Hương Xuyên cười đáp:

- Lão nhân gia là người thần. Các vị là bằng hữu nhiều năm của Lão Bá tất biết rõ hơn tại hạ, chỉ e ôn thần có gặp Lão Bá cũng phải sợ mà tránh xa!

Mọi người cùng cười, do câu nói đùa mà không khí căng thẳng nhẹ bớt đi nhiều.

Lục Hương Xuyên nói tiếp:

- Hôm nay tại hạ cùng chư vị kiến diện lần đầu, lẽ ra nên cùng chư vị vài chén rượu nhưng chỉ sợ Dư lâu chủ xót ruột vì tiếc của!

Mọi người lại cười vang.

Chờ tiếng cười lắng xuống, Lục Hương Xuyên lấy lại vẻ nghiêm nghị nói:

- Không giấu gì các vị, hôm nay tại hạ tới đây mang nhiệm vụ hết sức trọng đại. Nếu việc này không hoàn thành, tại hạ không còn mặt mũi nào trở về gặp lại Lão Bá nữa. Vậy nên các vị thử nghĩ xem tại hạ còn lòng dạ nào mà uống nữa?

Có người nói:

- Nếu Lục tiên sinh thấy có gặp điều gì khó khăn, vô luận về mặt tiền bạc hay nhân lực thì cứ việc sai bảo một tiếng, chúng tôi sẽ lập tức đáp ứng.

Lục Hương Xuyên gật đầu:

- Xin đa tạ!

Y ra hiệu cho mọi người trật tự mới nghiêm giọng nói:

- Bây giờ tại hạ có việc này muốn nhờ đến lực lượng của các vị, đó là cho người đột nhập vào khu chuồng ngựa của Tổng đà Thập Nhị Phi Bằng bang!

* * * * *

Sang canh tư, Vũ Lão Đao mới cùng Lục Hương Xuyên quay về tiêu cục.

Lúc này sự tôn trọng của Vũ Lão Đao đối với Lục Hương Xuyên càng tăng.

Chỉ cần một lần thấy thiếu niên sắp xếp công việc, thuyết phục mọi người với thái độ nhã nhặn nhưng không giảm uy lực chứng tỏ khả năng lãnh tổ chức lãnh đạo của Lục Hương Xuyên không kém gì Lão Bá.

Với kinh nghiệm nhiều năm từng trải trên giang hồ, lão biết để làm cho người mới gặp lần đầu tiên phải phục tùng ý chí của mình một cách tự nguyện hoàn toàn không chút gượng ép là việc khó khăn thế nào.

Đồng thời Lục Hương Xuyên cũng biết cách đề cao địa vị của Lão Bá trước mọi người.

Lục Hương Xuyên chợt dừng lại hỏi:

- Hình như tiêu đầu có điều gì muốn hỏi tại hạ?

Quả thật Vũ Lão Đao có điều băn khoăn, được mở lời liền nói:

- Tôi thật không hiểu tiên sinh cần con ngựa đó làm gì?

Lục Hương Xuyên đáp:

- Đương nhiên phải có mục đích!

Vũ Lão Đao băn khoăn nói:

- Cổ bảo của Thập Nhị Phi Bằng bang được giới bị vô cùng nghiêm mật. Còn Vạn Bằng Vương quý ngựa như mệnh, bởi thế chuồng ngựa là nơi được canh giữ càng cẩn mật. Bởi thế muốn đưa được con ngựa quý đó sống sờ sờ ra khỏi chuồng, chỉ sợ không phải việc dễ dàng, cho dù trong số mã phu có người của Lão Bá chăng nữa...

Lục Hương Xuyên gật đầu:

- Chẳng những không dễ dàng mà có thể nói là việc này không thể làm được...

Y dừng một lát rồi cười nói thêm:

-... Nhưng tại hạ không yêu cầu phải đưa nguyên cả con ngựa sống ra khỏi chuồng!

Vũ Lão Đao biến sắc hỏi:

- Nói vậy Lục tiên sinh chỉ cần đưa nó ra, bất kể còn sống hay đã chết?

Lục Hương Xuyên đáp:

- Quả là tại hạ có ý đó!

Vũ Lão Đao ngẩn mặt nhìn đối phương hồi lâu rồi thấp giọng nói:

- Con ngựa đó Vạn Bằng Vương quý như chính sinh mệnh mình. Nếu giết nó đi, hậu quả sẽ hết sức nghiêm trọng.

Lục Hương Xuyên thản nhiên đáp:

- Dù không giết thì hậu quả cũng đã nghiêm trọng rồi!

- Vì sao chứ?

- Tiêu đầu cũng biết rằng Lão Bá xưa nay không muốn bị bất cứ ai cự tuyệt yêu cầu của mình. Lần này Lão Bá đã chỉ thị cho tại hạ phải làm cho Vạn Bằng Vương thả tình nương của lệnh lang, bất chấp mọi hậu quả.

Vũ Lão Đao thất kinh la lên một tiếng, không ngờ chỉ một việc nhỏ của nhi tử mình mà phải làm cho Lão Bá đi đến một quyết định nghiêm trọng đến thế.

Lục Hương Xuyên vỗ nhẹ vai Vũ Lão Đao ân cần nói:

- Bằng hữu của Lão Bá tuy nhiều nhưng thân thiết từ thủa nhỏ như tiêu đầu lại không có bao nhiêu. Lão Bá sẵn sàng hy sinh tất cả nhưng không để tiêu đầu phải thất vọng.

Vũ Lão Đao chợt thấy cổ họng mình nghẹn lại, cố hết sức ghìm nỗi xúc động, run giọng hỏi:

- Chẳng lẽ vì tôi mà Lão Bá không sợ gây nên một cuộc chiến sinh tử với Thập Nhị Phi Bằng bang?

Lục Hương Xuyên cười ôn tồn đáp:

- Chúng ta đã có sự chuẩn bị cả rồi!

Tuy Lục Hương Xuyên nói bằng giọng điềm đạm nhưng Vũ Lão Đao nghe được sự căng thẳng đầy chết chóc trong câu nói.

Nghĩ đến người bằng hữu vì mình mà sẵn sàng hy sinh không quản đến sự nghiệp của mình đối đầu với thế lực đáng sợ như thế, hai dòng lệ bất giác trào ra.

Lục Hương Xuyên tiếp lời:

- Tại hạ làm việc này với một hy vọng rất mong manh là có thể tránh được cuộc chiến.

Vũ Lão Đao buột miệng:

- Chỉ sợ việc này khiến cuộc chiến không sao tránh được...

Lục Hương Xuyên không nói gì.

Hai người im lặng bước đi.

Vũ Lão Đao chợt thấy mình vừa lỡ lời.

Lục Hương Xuyên tin rằng với biện pháp mà y vừa sắp xếp có thể ngăn được cuộc chiến, tức có nguyên do của nó, vậy thì lão đâu có quyền nghi ngờ?

Mặc dù việc này không được sự chỉ thị trực tiếp của Lão Bá, nhưng một người được Lão Bá tín nhiệm nhất, khi đã quyết định việc gì cũng như đích thân Lão Bá quyết định.

Lẽ nào nhân vật cơ trí như Lục Hương Xuyên lại không lường được trước mọi hậu quả?

Hồi lâu, Lục Hương Xuyên mới nói:

- Tại hạ chọn cách này chỉ vì bất đắc dĩ. Trong trường hợp chưa thật cần thiết thì không nên làm hại đến mạng người. Hơn nữa việc giết một con ngựa mà có thể răn đe được Vạn Bằng Vương thì rất đáng làm.

Vũ Lão Đao định nói rằng với Vạn Bằng Vương, con ngựa đó khiến hắn nổi khùng hơn giết bất cứ người nào khác, nhưng vì trước đã trót lỡ lời nên đành im lặng.

Ngoài ra, chẳng lẽ một người như Lục Hương Xuyên lại không hiểu điều này?

Chắc hẳn phải có một lý do nào đó...

Lão chỉ nói một câu như nhận xét:

- Chỉ sợ rằng một người như Vạn Bằng Vương quyết không cúi đầu trước hành động đe dọa nào.

Lục Hương Xuyên trấn an:

- Tại hạ từng nói, chúng ta đã chuẩn bị trước cho mọi tình huống, tiêu đầu chớ nên lo lắng nhiều.

Vũ Lão Đao cắm cúi bước đi, tuy không nói gì thêm nhưng trong đầu chồng chất bao ý tưởng.

Lão đương nhiên không thể nào ngờ trước hành động của Lục Hương Xuyên thúc đẩy cuộc chiến giữa hai thế lực đáng sợ nhất trên võ lâm phát sinh, và chính lão sẽ là người trước tiên phải gánh chịu hậu quả của nó.

Chẳng lẽ đó là ý đồ của Lão Bá?

* * * * *

Vạn Bằng Vương mỗi sáng thức dậy tâm trạng đều bực bội, chỉ cần gặp người đầu tiên đều quát tháo để trút cơn bực dọc của mình sau giấc ngủ, cũng như trẻ con thường khóc một hồi trước khi dậy khỏi giường.

Vì thế các tì nữ đều tìm cách lảng tránh đừng để chủ nhân thức dậy đã thấy mặt mình.

Cho đến khi ăn sáng xong, tâm tính Vạn Bằng Vương mới thư thái phần nào.

Vạn Bằng Vương ăn sáng rất nhiều, thường là một tô cơm lớn với nguyên một con vịt hoặc gà quay và bốn năm quả trứng rán, một tô lớn giò hầm.

Người mang thức điểm tâm đến cho Bang chủ phải đích thân là tên bếp trưởng, chức vị chẳng kém tên tổng quản Thập Nhị Phi Bằng bang là mấy.

Chỉ tên này mới ít bị Vạn Bằng Vương quát mắng lúc cau có sau giấc ngủ, đồng thời biết cách thay đổi món ăn phù hợp khi chủ nhân thấy không ngon miệng.

Thông thường tên bếp trưởng mang bữa điểm tâm đến chờ chủ nhân có sai bảo điều gì mới len lén cáo lui.

Nhưng hôm nay tình hình lại khác hẳn.

Trong phòng ăn không có người nào, chỉ thấy một chiếc nồi lớn bằng bạc bốc hơi nghi ngút và vài thứ thức ăn để sẵn trên mâm.

Hiển nhiên Vạn Bằng Vương cũng cảm thấy sự khác thường, nhưng vẫn bước đến ngồi vào bàn.

Vừa mở nắp chiếc nồi lớn bằng bạc mặt Vạn Bằng Vương đã tái xanh.

Bên trong chẳng phải chân giò hầm mà nguyên cả chiếc đầu ngựa.

Hiển nhiên Vạn Bằng Vương nhận ngay được đó là đầu con ngựa yêu quý nhất của mình.

Giống như bị ai giáng mạnh một chưởng vào đầu, Vạn Bằng Vương thấy trước mắt tối sầm, toàn thân co giật liên hồi.

Lúc sau lão chồm lên, nhưng tới cửa phòng thì dừng phắt lại.

Giả như người khác, chỉ cần xông ra khỏi phòng gặp người đầu tiên tất sẽ trút cơn thịnh nộ lên đầu người đó, sẵn sàng băm nát thành trăm ngàn mảnh.

Nhưng mới tới cửa phòng, Vạn Bằng Vương đã ghìm được cơn thịnh nộ.

Đó là tính cách hiếm có đáng khâm phục của một vị đầu lĩnh lớn, biết chi phối tình cảm của mình cho dù gặp phải sự cố nghiêm trọng nhất.

Lão biết rõ những người không biết chi phối tình cảm nhất thời của mình thì sớm muộn cũng gặp thất bại.

Hơn nữa cho dù có trút cơn thịnh nộ vào một người nào trước tiên gặp phải thì chẳng những không giải quyết được việc gì mà còn dễ làm hỏng sự.

Vạn Bằng Vương chậm rãi quay trở lại bàn ngồi, chẳng cần mất nhiều thời gian suy nghĩ, lão cũng biết ai đã làm chuyện đó.

Nhất định là sau khi bị cự tuyệt, Lão Bá sẽ có phản ứng, nhưng Vạn Bằng Vương không ngờ phản ứng lại sớm như vậy.

Chính Lục Hương Xuyên quyết định hành động phàm tốc như thế để dồn đối phương đến chỗ bị phủ đầu bất ngờ.

Lão Bá từng giáo huấn rắng: “Khi muốn đánh phủ đầu một người nào thì phải tranh thủ cơ hội sớm nhất khiến hắn không kịp trở tay. Nếu qua thời điểm đó, để đối phương có kế hoạch đối phó thì hành động sẽ trở nên vô ích, thậm chí bất lợi cho mình nữa”.

Lục Hương Xuyên đã thực hiện lời giáo huấn này, hành động ngay khiến đối phương không kịp phòng bị.

Đương nhiên trước khi hành động, y đã nắm chắc mọi thói quen và nếp sinh hoạt của Vạn Bằng Vương.

Chỉ có việc giết tên đầu bếp là phức tạp một chút, nhưng với lực lượng ở sẵn, việc thủ tiêu một tên đầu bếp trong trường hợp đã có sẵn nội gián cũng dễ dàng trót lọt.

Lão Bá đúng là đối thủ đáng sợ, đáng sợ hơn nhiều lần sự suy đoán của Vạn Bằng Vương.

Chẳng biết trong tay Lão Bá có bao nhiêu nhân vật như Lục Hương Xuyên?

Vạn Bằng Vương thu xếp lại bàn ăn, lúc đi ra khỏi phòng thì vẻ mặt đã trở lại hoàn toàn bình thản.

Lão chỉ gọi một tên tổng quản đến ngắn gọn ra lệnh một câu:

- Lập tức đưa nha đầu Mặc Mặc đến đưa cho Vũ Lão Đao ở Vũ tiêu cục.

Mệnh lệnh liền được thi hành.

Nên dùng (←) hoặc (→) chuyển chương

Chương sau